E-book
2.73
drukowana A5
48.44
Przygody Sherlocka Holmesa

Bezpłatny fragment - Przygody Sherlocka Holmesa


Objętość:
372 str.
ISBN:
978-83-8245-462-8
E-book
za 2.73
drukowana A5
za 48.44

I. Skandal w Bohemii

I

Dla Sherlocka Holmesa ona zawsze jest kobieta. Rzadko słyszałem, jak wspominał o niej pod jakimkolwiek innym imieniem. W jego oczach przyćmiewa i dominuje nad całą swoją płcią. Nie chodziło o to, że czuł emocje podobne do miłości do Irene Adler. Wszystkie emocje, a szczególnie ta, były odrażające dla jego zimnego, precyzyjnego, ale cudownie wyważonego umysłu. Był, jak sądzę, najdoskonalszą maszyną rozumującą i obserwującą, jaką widział świat, ale jako kochanek postawiłby się w fałszywej sytuacji. Nigdy nie mówił o łagodniejszych namiętnościach, chyba że kpił i szydził. Były to rzeczy godne podziwu dla obserwatora — doskonałe do ściągania zasłony z ludzkich motywów i czynów. Ale dla wyszkolonego myśliciela przyznanie się do takich ingerencji w jego własny delikatny i dobrze wyregulowany temperament oznaczało wprowadzenie rozpraszającego czynnika, który mógłby podważyć wszystkie jego wyniki umysłowe. Piasek we wrażliwym instrumencie lub pęknięcie w jednym z jego własnych obiektywów o dużej mocy nie byłyby bardziej przeszkadzające niż silne emocje w naturze takiej jak jego. A jednak była tylko jedna kobieta, a tą kobietą była nieżyjąca już Irene Adler, o wątpliwej i wątpliwej pamięci.


Ostatnio rzadko widywałem Holmesa. Moje małżeństwo odciągnęło nas od siebie. Moje własne pełne szczęście i domowe zainteresowania, które powstały wokół człowieka, który jako pierwszy znalazł się panem własnego zakładu, wystarczyły, by pochłonąć całą moją uwagę, podczas gdy Holmes, który całą swoją czeską duszą nienawidził każdej formy społeczeństwa, pozostał w naszym mieszkaniu na Baker Street, pogrzebany wśród jego starych książek, iz tygodnia na tydzień zmieniając się między kokainą a ambicją, sennością narkotyku i zaciekłą energią jego własnej, żywej natury. Wciąż, jak zawsze, był głęboko pociągany badaniem przestępczości i zajmował się swoimi ogromnymi zdolnościami i niezwykłymi zdolnościami obserwacji, podążając za wskazówkami i wyjaśniając te tajemnice, które zostały porzucone jako beznadziejne przez oficjalną policję. Od czasu do czasu słyszałem niejasne opisy jego czynów: wezwania do Odessy w sprawie morderstwa Trepoffa, wyjaśnienia szczególnej tragedii braci Atkinsonów w Trincomalee, a wreszcie misji, którą wypełnił. tak delikatnie i pomyślnie dla panującej rodziny Holandii. Jednak poza tymi oznakami jego działalności, którymi podzieliłem się jedynie ze wszystkimi czytelnikami prasy codziennej, niewiele wiedziałem o moim byłym przyjacielu i towarzyszu.


Pewnej nocy — dwudziestego marca 1888 roku — wracałem z podróży do pacjenta (bo teraz wróciłem do praktyki cywilnej), kiedy moja droga poprowadziła mnie przez Baker Street. Kiedy przechodziłem przez dobrze zapamiętane drzwi, które zawsze kojarzyły mi się z moimi zalotami i mrocznymi wydarzeniami z Gabinetu w Szkarłatnej, ogarnęło mnie gorące pragnienie ponownego zobaczenia Holmesa i dowiedzenia się, jaki on jest. wykorzystując swoje niezwykłe moce. Jego pokoje były wspaniale oświetlone, a kiedy podniosłem głowę, zobaczyłem jego wysoką, szczupłą sylwetkę, która dwukrotnie przemykała ciemną sylwetką na tle zasłony. Szybko i niecierpliwie przechadzał się po pokoju, z głową opartą na piersi i rękami splecionymi za sobą. Mnie, który znał każdy jego nastrój i nawyki, jego postawę i sposób bycia opowiedział własną historię. Znów był w pracy. Wyszedł ze swoich snów stworzonych przez narkotyki i rozpalił go zapach jakiegoś nowego problemu. Zadzwoniłem dzwonkiem i zaprowadzono mnie do komnaty, która wcześniej była częściowo moją własnością.


Jego zachowanie nie było wylewne. Rzadko tak było; ale myślę, że był zadowolony, że mnie widzi. Prawie nie wypowiedział słowa, ale z życzliwym okiem wskazał mi fotel, przerzucił przez niego pudełko z cygarami i wskazał pojemnik na spirytus i gazogen w rogu. Potem stanął przed ogniem i spojrzał na mnie w swój osobliwy, introspekcyjny sposób.


— Wedlock ci odpowiada — zauważył. — Myślę, Watsonie, że przybrałeś siedem i pół funta, odkąd cię zobaczyłem.


„Siedem!” Odpowiedziałem.


„Rzeczywiście, powinienem był pomyśleć trochę więcej. Jeszcze tylko troszeczkę, wydaje mi się, Watson. I znowu w praktyce obserwuję. Nie powiedziałeś mi, że zamierzałeś wejść w stan zaprzęgu.


„W takim razie skąd wiesz?”


„Widzę to, dedukuję. Skąd mam wiedzieć, że ostatnio bardzo się zmoczyłeś i że masz najbardziej niezdarną i nieostrożną służącą?


— Mój drogi Holmesie — powiedziałem — to za dużo. Z pewnością zostałbyś spalony, gdybyś żył kilka wieków temu. To prawda, że w czwartek poszedłem na spacer po okolicy i wróciłem do domu w strasznym bałaganie, ale kiedy zmieniłem ubranie, nie mogę sobie wyobrazić, jak można to wywnioskować. Jeśli chodzi o Mary Jane, jest ona niepoprawna, a moja żona dała jej powiadomienie, ale znowu nie wiem, jak sobie z tym poradzisz.


Zachichotał do siebie i zatarł swoje długie, nerwowe ręce.


„To jest prostota sama w sobie” — powiedział; „Moje oczy mówią mi, że po wewnętrznej stronie twojego lewego buta, dokładnie tam, gdzie pada na niego światło ognia, skóra jest nacięta sześcioma prawie równoległymi nacięciami. Oczywiście zostały spowodowane przez kogoś, kto bardzo nieostrożnie zeskrobał brzegi podeszwy, aby usunąć z niej zaschnięte błoto. Stąd, widzisz, moje podwójne wnioskowanie, że byłeś poza domem przy złej pogodzie i że miałeś szczególnie złośliwy okaz londyńskiego niewolnika z rozcięciem butów. Jeśli chodzi o twoją praktykę, jeśli jakiś dżentelmen wejdzie do moich pokoi pachnąc jodoformem, z czarnym śladem azotanu srebra na prawym palcu wskazującym i wybrzuszeniem po prawej stronie jego cylindra, aby pokazać, gdzie schował swój stetoskop, Muszę być rzeczywiście tępy, jeśli nie uznam go za czynnego członka zawodu lekarza”.


Nie mogłem przestać się śmiać z łatwości, z jaką wyjaśniał swój proces dedukcji. „Kiedy słyszę, jak podajesz swoje powody”, zauważyłem, „zawsze wydaje mi się to tak absurdalnie proste, że z łatwością mógłbym to zrobić sam, chociaż przy każdym kolejnym przypadku twojego rozumowania jestem zaskoczony, dopóki nie wyjaśnisz swojego procesu. A jednak wierzę, że moje oczy są tak dobre, jak twoje”.


— Całkiem słusznie — odpowiedział, zapalając papierosa i rzucając się na fotel. „Widzisz, ale nie obserwujesz. Rozróżnienie jest jasne. Na przykład często widziałeś schody prowadzące z holu do tego pokoju”.


„Często.”


„Jak często?”


„Cóż, jakieś setki razy”.


„Więc ilu ich jest?”


„Ile? Nie wiem.”


„Właśnie! Nie zauważyłeś. A jednak widzieliście. To jest tylko mój punkt widzenia. Teraz wiem, że jest siedemnaście stopni, ponieważ zarówno widziałem, jak i obserwowałem. Nawiasem mówiąc, ponieważ jesteś zainteresowany tymi małymi problemami i skoro jesteś na tyle dobry, aby opisać jedno lub dwa z moich błahych doświadczeń, możesz być tym zainteresowany”. Rzucił arkusz grubego, zabarwionego na różowo papieru, który leżał otwarty na stole. — Przyszedł ostatnim pocztą — powiedział. „Przeczytaj to głośno.”


Notatka była niedatowana, bez podpisu ani adresu.


„Dziś w nocy, za kwadrans ósma, będzie cię wzywał” — powiedział — „dżentelmen, który pragnie naradzić się z tobą w najgłębszej chwili. Wasze ostatnie zasługi dla jednego z królewskich domów Europy pokazały, że można bezpiecznie powierzyć Wam sprawy tak ważne, że trudno je wyolbrzymiać. Otrzymaliśmy to twoje konto ze wszystkich kwartałów. Bądź więc w swojej komnacie o tej porze i nie lekceważ tego, jeśli twój gość nosi maskę.”


„To rzeczywiście tajemnica” — zauważyłem. „Jak myślisz, co to oznacza?”


„Nie mam jeszcze danych. Teoretyzowanie bez danych jest wielkim błędem. Niepostrzeżenie zaczyna się przekręcać fakty, by pasowały do teorii, zamiast teorii do faktów. Ale sama notatka. Co z tego wyciągasz?”


Dokładnie przyjrzałem się pismu i kartce, na której został napisany.


„Człowiek, który to napisał, prawdopodobnie miał się dobrze” — zauważyłem, starając się naśladować procesy mojego towarzysza. „Takiego papieru nie można było kupić za paczkę za pół korony. Jest szczególnie mocny i sztywny”.


— Dziwne — to jest samo słowo — powiedział Holmes. „To wcale nie jest angielski artykuł. Podnieś to do światła”.


Zrobiłem to i zobaczyłem duże „E” z małym „g”, „P” i duże „G” z małym „t” wplecionym w teksturę papieru.


„Co z tego zrobisz?” — zapytał Holmes.


— Bez wątpienia nazwa producenta; czy raczej jego monogram”.


„Ani trochę. „G” z małym „t” oznacza „Gesellschaft”, co po niemiecku oznacza „firmę”. Jest to zwyczajowe skurcze, takie jak nasze „Co.”. „P” oznacza oczywiście „Papier”. Teraz czas na „Eg”. Spójrzmy na nasz Continental Gazetteer”. Zdjął z półek ciężki brązowy tom. — Eglow, Eglonitz — oto jesteśmy, Egria. Znajduje się w kraju niemieckojęzycznym — w Czechach, niedaleko Carlsbad. „Niezwykłe jako miejsce śmierci Wallensteina i jego licznych fabryk szkła i papierni”. Ha, ha, mój chłopcze, co o tym sądzisz? Jego oczy błyszczały i wypuścił wielką niebieską triumfalną chmurę z papierosa.


„Papier został wykonany w Czechach” — powiedziałem.


„Dokładnie. A człowiek, który napisał notatkę, jest Niemcem. Czy zwraca pan uwagę na osobliwą konstrukcję wyroku — „Otrzymaliśmy to o tobie ze wszystkich stron”. Francuz czy Rosjanin nie mógłby tego napisać. To Niemiec jest tak nieuprzejmy dla swoich czasowników. Pozostaje więc tylko odkryć, czego pragnie ten Niemiec, który pisze na czeskim papierze i woli nosić maskę niż pokazywać twarz. I oto nadchodzi, jeśli się nie mylę, aby rozwiązać wszystkie nasze wątpliwości”.


Kiedy mówił, słychać było ostry dźwięk kopyt koni i zgrzytających o krawężnik kół, po którym nastąpiło gwałtowne szarpnięcie dzwonka. Holmes gwizdnął.


— Swoją drogą, parę — powiedział. — Tak — kontynuował, wyglądając przez okno. „Ładny mały dom i para piękności. Sto pięćdziesiąt gwinei za sztukę. W tym przypadku są pieniądze, Watsonie, jeśli nie ma nic innego.


— Myślę, że lepiej pójdę, Holmes.


— Ani trochę, doktorze. Zostań tam gdzie jesteś. Jestem zagubiony bez mojego Boswella. A to zapowiada się ciekawie. Szkoda byłoby go przegapić”.


„Ale twój klient…”


„Mniejsza o niego. Mogę chcieć twojej pomocy, a on też. Oto nadchodzi. Usiądź w tym fotelu, doktorze, i poświęć nam całą swoją uwagę.


Powolny i ciężki krok, który słychać było na schodach iw korytarzu, zatrzymał się tuż za drzwiami. Potem rozległo się głośne i autorytatywne dotknięcie.


„Wejdź!” — powiedział Holmes.


Wszedł mężczyzna, który nie mógł mieć mniej niż sześć stóp i sześć cali wzrostu, z klatką piersiową i kończynami Herkulesa. Jego strój był bogaty w bogactwo, które w Anglii byłoby postrzegane jako podobne do złego smaku. Na rękawach i przodzie dwurzędowego płaszcza przecięto ciężkie pasma astrachania, a ciemnoniebieski płaszcz, który został zarzucony na jego ramiona, był podszyty płomienistym jedwabiem i zabezpieczony przy szyi broszką składającą się z jednego płonącego beryl. Buty, które sięgały mu do połowy łydek i które były obszyte u góry bogatym brązowym futrem, dopełniały wrażenia barbarzyńskiego bogactwa, na które wskazywał cały jego wygląd. W dłoni trzymał kapelusz z szerokim rondem, a na górnej części twarzy, sięgającą poza kości policzkowe, czarną maskę vizarda, który najwyraźniej wyregulował w tej samej chwili, ponieważ jego ręka wciąż była podniesiona do niego, gdy wszedł. Z dolnej części twarzy wyglądał na mężczyznę o silnym charakterze, z grubą, obwisłą wargą i długim, prostym podbródkiem, sugerującym stanowczość rozciągniętą do uporu.


— Miałeś moją notatkę? — zapytał głębokim, szorstkim głosem i silnie zaznaczonym niemieckim akcentem. „Mówiłem ci, że zadzwonię”. Spojrzał od jednego do drugiego z nas, jakby niepewny, do kogo się zwrócić.


— Módlcie się, usiądźcie — powiedział Holmes. „To mój przyjaciel i kolega, dr Watson, który czasami jest wystarczająco dobry, aby pomóc mi w moich przypadkach. Do kogo mam zaszczyt się zwrócić?”


„Możesz zwracać się do mnie jako do hrabiego von Kramm, czeskiego szlachcica. Rozumiem, że ten pan, twój przyjaciel, jest człowiekiem honoru i dyskrecji, któremu mogę zaufać w sprawie niezwykle ważnej. Jeśli nie, wolałbym rozmawiać z tobą sam na sam.”


Wstałem, żeby odejść, ale Holmes złapał mnie za nadgarstek i wepchnął z powrotem na krzesło. — Jest jedno i drugie — powiedział. — Możesz powiedzieć przed tym dżentelmenem wszystko, co możesz powiedzieć do mnie.


Hrabia wzruszył szerokimi ramionami. „W takim razie muszę zacząć”, powiedział, „od związania was obu absolutną tajemnicą przez dwa lata; pod koniec tego czasu sprawa nie będzie miała żadnego znaczenia. Obecnie nie jest przesadą stwierdzenie, że ma on taką wagę, że może mieć wpływ na historię Europy”.


— Obiecuję — powiedział Holmes.


„I ja.”


„Wybaczcie tę maskę” — kontynuował nasz dziwny gość. „Dostojny człowiek, który mnie zatrudnia, życzy sobie, aby jego agent był wam nieznany, i mogę od razu wyznać, że tytuł, którym się przed chwilą nazwałam, nie jest dokładnie moim własnym.”


— Byłem tego świadomy — powiedział sucho Holmes.


„Okoliczności są bardzo delikatne i należy podjąć wszelkie środki ostrożności, aby ugasić to, co może stać się ogromnym skandalem i poważnie zagrozić jednej z panujących rodzin w Europie. Mówiąc otwarcie, sprawa dotyczy wielkiego rodu Ormsteinów, dziedzicznych królów Czech”.


— Też zdawałem sobie z tego sprawę — mruknął Holmes, siadając w swoim fotelu i zamykając oczy.


Nasz gość z pewnym widocznym zaskoczeniem spojrzał na ospałą, rozluźnioną postać mężczyzny, którego bez wątpienia przedstawiano mu jako najbardziej przenikliwego myśliciela i najbardziej energicznego agenta w Europie. Holmes powoli otworzył oczy i spojrzał niecierpliwie na swojego gigantycznego klienta.


„Gdyby Wasza Wysokość raczył przedstawić swoją rację” — zauważył — „byłbym w stanie lepiej ci doradzić”.


Mężczyzna zerwał się z krzesła i chodził po pokoju w niekontrolowanym podnieceniu. Następnie w geście desperacji zdarł maskę z twarzy i rzucił ją na ziemię. „Masz rację” — zawołał; „Jestem królem. Dlaczego powinienem próbować to ukryć?”


„Rzeczywiście, dlaczego?” — mruknął Holmes. „Wasza Wysokość nie odezwał się, zanim zdałem sobie sprawę, że zwracam się do Wilhelma Gottsreicha Sigismonda von Ormsteina, wielkiego księcia Cassel-Felsteina i dziedzicznego króla Czech”.


„Ale możesz zrozumieć”, powiedział nasz dziwny gość, siadając raz jeszcze i przesuwając dłonią po swoim wysokim białym czole, „możesz zrozumieć, że nie jestem przyzwyczajony do robienia takich interesów we własnym zakresie. Jednak sprawa była tak delikatna, że nie mogłem powierzyć jej agentowi bez oddania się w jego władzę. Przyjechałem incognito z Pragi w celu konsultacji z tobą”.


— W takim razie proszę się skonsultować — powiedział Holmes, ponownie zamykając oczy.


„Fakty są w skrócie następujące: jakieś pięć lat temu, podczas długiej wizyty w Warszawie, poznałam znaną awanturniczkę Irene Adler. To imię bez wątpienia jest ci znane.”


— Proszę uprzejmie spojrzeć na nią w moim indeksie, doktorze — mruknął Holmes, nie otwierając oczu. Przez wiele lat przyjął system dokowania wszystkich akapitów dotyczących ludzi i rzeczy, tak że trudno było wskazać temat lub osobę, na temat której nie mógł od razu udzielić informacji. W tym przypadku znalazłem jej biografię umieszczoną pomiędzy biografią hebrajskiego rabina a biografią dowódcy sztabu, który napisał monografię o rybach głębinowych.


„Daj mi zobaczyć!” — powiedział Holmes. „Szum! Urodzony w New Jersey w 1858 roku. Kontralt — buczenie! La Scala, bum! Prima donna Imperial Opera of Warsaw — tak! Na emeryturze ze sceny operowej — ha! Mieszkam w Londynie — tak! Wasza Wysokość, jak rozumiem, uwikłała się w tę młodą osobę, napisała do niej kilka kompromitujących listów i teraz pragnie odzyskać te listy.


„Dokładnie tak. Ale jak-”


„Czy istniało tajne małżeństwo?”


„Żaden.”


„Brak dokumentów prawnych ani certyfikatów?”


„Żaden.”

„W takim razie nie mogę pójść za Waszą Wysokością. Jeśli ta młoda osoba miałaby przedstawić swoje listy w celu szantażu lub w innych celach, jak ma udowodnić ich autentyczność?”


„Jest pismo”.


„Puchatku, Puchatku! Fałszerstwo.”


„Mój prywatny notatnik”.


„Skradziony.”


„Moja własna pieczęć”.


„Naśladowany”.


„Moje zdjęcie”.


„Kupiony.”

„Oboje byliśmy na zdjęciu”.


„O jej! To jest bardzo złe! Wasza Wysokość dopuścił się niedyskrecji.”


„Byłem szalony — szalony”.


„Poważnie się skompromitowałeś”.


„Byłem wtedy tylko następcą tronu. Byłem młody. Mam teraz tylko trzydzieści lat”.


„To musi zostać odzyskane”.


„Próbowaliśmy i zawiedliśmy”.


„Wasza Wysokość musi zapłacić. Trzeba go kupić.”


„Ona nie będzie sprzedawać”.


— A więc skradziony.


„Podjęto pięć prób. Dwukrotnie włamywacze z mojej pensji splądrowali jej dom. Kiedyś przekierowaliśmy jej bagaż, kiedy podróżowała. Dwukrotnie została napadnięta. Nie było rezultatu”.


„Bez znaku?”


„Absolutnie żadnego”.


Holmes się roześmiał. „To całkiem niezły problem” — powiedział.


„Ale dla mnie bardzo poważny” — odparł Król z wyrzutem.


— Rzeczywiście, bardzo. A co proponuje zrobić ze zdjęciem?”


„Żeby mnie zrujnować”.


„Ale jak?”


„Zaraz wyjdę za mąż”.


„Tak słyszałem”.


„Do Clotilde Lothman von Saxe-Meningen, drugiej córki króla Skandynawii. Możesz znać surowe zasady jej rodziny. Ona sama jest duszą delikatności. Cień wątpliwości co do mojego postępowania zakończyłby sprawę.”


— A Irene Adler?


„Grozi, że wyśle im zdjęcie. I ona to zrobi. Wiem, że to zrobi. Nie znasz jej, ale ma duszę ze stali. Ma twarz najpiękniejszej z kobiet i umysł najbardziej zdecydowanego mężczyzny. Zamiast poślubić inną kobietę, nie ma rzeczy, do których by się nie dążyła — nic.


„Jesteś pewien, że jeszcze go nie wysłała?”


„Jestem pewien.”


„I dlaczego?”


— Ponieważ powiedziała, że wyśle go w dniu, w którym publicznie ogłoszono zaręczyny. To będzie w następny poniedziałek”.


— Och, w takim razie mamy jeszcze trzy dni — powiedział Holmes ziewnięciem. „To wielkie szczęście, ponieważ mam teraz do zbadania jedną lub dwie ważne sprawy. Wasza Wysokość oczywiście pozostanie na razie w Londynie?”


„Na pewno. Znajdziesz mnie w Langham pod nazwiskiem hrabiego von Kramm.


„W takim razie napiszę ci wiadomość, jak postępujemy”.


„Módlcie się, zróbcie to. Będę się niepokoił.”


„A co do pieniędzy?”


„Masz carte blanche”.


„Absolutnie?”


„Mówię wam, że dałbym jednej z prowincji mojego królestwa, żeby miała to zdjęcie”.


„A na obecne wydatki?”


Król wyjął spod płaszcza ciężką torbę z zamszowej skóry i położył ją na stole.


— Jest trzysta funtów w złocie i siedemset w banknotach — powiedział.


Holmes nabazgrał paragon na kartce swojego notatnika i wręczył mu go.


— A adres Mademoiselle? on zapytał.


„Is Briony Lodge, Serpentine Avenue, St. John’s Wood”.


Holmes zanotował to. — Jeszcze jedno — powiedział. „Czy fotografia była szafką?”


„To było.”


— W takim razie dobranoc, Wasza Wysokość i ufam, że wkrótce będziemy mieli dla ciebie dobre wieści. I dobranoc, Watsonie — dodał, gdy koła królewskiego pomostu toczyły się po ulicy. — Jeśli będziesz wystarczająco dobry, aby zadzwonić jutro po południu o trzeciej, chciałbym omówić z tobą tę drobną sprawę.


II.

Dokładnie o trzeciej byłem na Baker Street, ale Holmes jeszcze nie wrócił. Właścicielka poinformowała mnie, że wyszedł z domu krótko po ósmej rano. Jednak usiadłem przy ognisku z zamiarem czekania na niego, bez względu na to, jak długo będzie. Byłem już głęboko zainteresowany jego dochodzeniem, bo chociaż nie było otoczone żadną z ponurych i dziwnych cech, które wiązały się z dwoma zbrodniami, które już odnotowałem, to jednak charakter sprawy i wyniesiona pozycja jego klienta nadała mu własny charakter. Rzeczywiście, poza charakterem śledztwa, które miał mój przyjaciel, było coś w jego mistrzowskim zrozumieniu sytuacji i jego przenikliwym, przenikliwym rozumowaniu, co sprawiło, że z przyjemnością studiowałem jego system pracy i podążaj za szybkim, subtelne metody, za pomocą których rozwikłał najbardziej nierozerwalne tajemnice. Byłem tak przyzwyczajony do jego niezmiennych sukcesów, że sama możliwość jego niepowodzenia przestała przychodzić mi do głowy.


Było tuż po czwartej, zanim drzwi się otworzyły i do pokoju wszedł pijany pan młody, zaniedbany i z bokobrodami, z rozpaloną twarzą i niecnym ubraniem. Chociaż byłem przyzwyczajony do niesamowitych mocy mojego przyjaciela w używaniu przebrań, musiałem spojrzeć trzy razy, zanim upewniłem się, że to rzeczywiście on. Skinął głową i zniknął w sypialni, skąd po pięciu minutach wyszedł w tweedowym garniturze i porządnym, jak za dawnych lat. Włożył ręce do kieszeni, wyciągnął nogi przed kominkiem i śmiał się serdecznie przez kilka minut.


„Cóż, naprawdę!” płakał, a potem się zakrztusił i znów się śmiał, aż musiał położyć się bezwładnie i bezradnie na krześle.


„Co to jest?”


„To zbyt zabawne. Jestem pewien, że nigdy nie zgadłeś, jak pracowałem nad swoim porankiem lub co skończyłem na tym”.


„Nie mogę sobie tego wyobrazić. Przypuszczam, że obserwowałeś zwyczaje i być może dom panny Irene Adler.


„Właśnie; ale sequel był raczej nietypowy. Jednak powiem ci. Wyszedłem z domu trochę po ósmej rano pod postacią bezrobotnego pana młodego. Wśród konnych ludzi panuje wspaniała sympatia i masoneria. Bądź jednym z nich, a dowiesz się wszystkiego, co trzeba. Wkrótce znalazłem Briony Lodge. To jest bijouwilla z ogrodem z tyłu, ale zabudowana od frontu aż do drogi, dwupiętrowa. Zamek Chubb do drzwi. Duży salon po prawej stronie, dobrze umeblowany, z długimi oknami prawie do podłogi i tymi niedorzecznymi angielskimi zapięciami, które dziecko mogło otworzyć. Z tyłu nie było nic niezwykłego, poza tym, że przez okno przejściowe można było dostać się ze szczytu wozowni. Obejrzałem go i przyjrzałem mu się uważnie z każdego punktu widzenia, ale nie zauważyłem nic innego, co było interesujące.


„Potem wylegiwałem się na ulicy i stwierdziłem, jak się spodziewałem, że na uliczce biegnącej wzdłuż jednej ze ścian ogrodu jest mewy. Pożyczyłem ostlerom rękę w ocieraniu ich koni i otrzymałem w zamian dwa pensy, szklankę pół na pół, dwa porcje tytoniu kudłatego i tyle informacji, ile mogłem zapragnąć o pannie Adler, nie mówiąc już o połowie. kilkanaście innych osób z sąsiedztwa, którymi nie interesowałem się w najmniejszym stopniu, ale których biografii byłem zmuszony wysłuchać”.


„A co z Irene Adler?” Zapytałam.


„Och, w tej części odwróciła głowy wszystkich mężczyzn. Jest najdelikatniejszą rzeczą pod maską na tej planecie. Więc powiedz człowiekowi Serpentine-mews. Mieszka cicho, śpiewa na koncertach, codziennie wyjeżdża o piątej, a punktualnie o siódmej wraca na obiad. Rzadko wychodzi poza domem, chyba że śpiewa. Ma tylko jednego gościa płci męskiej, ale sporo z niego. Jest ciemny, przystojny i przystojny, nigdy nie dzwoni rzadziej niż raz dziennie, a często dwa razy. Jest panem Godfreyem Nortonem z Wewnętrznej Świątyni. Zobacz zalety dorożki jako powiernika. Kilkanaście razy odwieźli go do domu z Serpentine-mews i wiedzieli o nim wszystko. Kiedy wysłuchałem wszystkiego, co mieli do powiedzenia, zacząłem jeszcze raz chodzić po Briony Lodge i przemyśleć mój plan kampanii.


„Ten Godfrey Norton był ewidentnie ważnym czynnikiem w tej sprawie. Był prawnikiem. To zabrzmiało złowieszczo. Jaki był między nimi związek i co było przedmiotem jego wielokrotnych wizyt? Czy była jego klientką, przyjaciółką czy kochanką? Jeśli to pierwsze, prawdopodobnie przeniosła fotografię na jego przechowanie. Jeśli to drugie, było mniej prawdopodobne. Od kwestii tego pytania zależało, czy powinienem kontynuować pracę w Briony Lodge, czy też skierować swoją uwagę na komnaty dżentelmena w Świątyni. To była delikatna sprawa i poszerzyła pole moich dociekań. Obawiam się, że nudzę cię tymi szczegółami, ale muszę pokazać ci moje małe trudności, jeśli chcesz zrozumieć sytuację.”


„Śledzę cię uważnie” — odpowiedziałem.


„Wciąż zastanawiałem się nad tą sprawą, kiedy dorożka podjechała do Briony Lodge i wyskoczył z niej dżentelmen. Był to niezwykle przystojny mężczyzna, ciemny, orli i wąsaty — najwyraźniej mężczyzna, o którym słyszałem. Wydawało się, że bardzo się spieszy, krzyknął do dorożkarza, żeby zaczekał, i minął pokojówkę, która otworzyła drzwi z miną człowieka, który był całkowicie w domu.


„Był w domu około pół godziny i mogłem dostrzec go w oknach salonu, przechadzającego się w górę iw dół, rozmawiającego podekscytowany i machającego rękami. Jej nic nie widziałem. Po chwili wyszedł, wyglądając na jeszcze bardziej poruszonego niż wcześniej. Podchodząc do taksówki, wyjął z kieszeni złoty zegarek i spojrzał na niego z powagą: — Jedź jak diabeł — krzyknął — najpierw do Gross & Hankey’s na Regent Street, a potem do kościoła św. Monica na Edgeware Road. Pół gwinei, jeśli zrobisz to w dwadzieścia minut!


— Odeszli, a ja zastanawiałem się tylko, czy nie powinienem dobrze pójść za nimi, kiedy na aleję nadjechał schludny mały landau, woźnica z zapiętym tylko do połowy płaszczem i krawatem pod uchem, podczas gdy wszystkie metki jego uprzęży wystawały z zapięć. Nie zatrzymał się, zanim wyskoczyła przez drzwi do holu i wpadła w nie. W tej chwili widziałem ją tylko przelotnie, ale była to urocza kobieta o twarzy, za którą mężczyzna mógł umrzeć.


— „Kościół św. Moniki, Johnie” — zawołała — „i pół suwerena, jeśli dojdziesz do niego w ciągu dwudziestu minut”.


„To było zbyt dobre, aby przegrać, Watson. Właśnie balansowałem, czy powinienem biec po to, czy też powinienem usiąść za jej landau, kiedy przez ulicę przejechała taksówka. Kierowca dwa razy spojrzał na taką kiepską taryfę, ale wskoczyłem do środka, zanim zdążył się sprzeciwić. — Kościół św. Moniki — powiedziałem — i pół suwerena, jeśli dojdziesz do niego w dwadzieścia minut. Było za dwadzieścia pięć minut do dwunastej i oczywiście było dość jasne, co wieje wiatr.


„Mój taksówkarz jechał szybko. Nie sądzę, żebym kiedykolwiek jechał szybciej, ale inni byli tam przed nami. Kiedy przyjechałem, taksówka i landau z parującymi końmi stały przed drzwiami. Zapłaciłem mężczyźnie i pośpieszyłem do kościoła. Nie było tam nikogo oprócz dwóch, za którymi podążałem, i duchownego w komży, który zdawał się z nimi demaskować. Wszyscy trzej stali w supeł przed ołtarzem. Położyłem się w bocznym przejściu, jak każdy inny próżniak, który wpadł do kościoła. Nagle, ku mojemu zdziwieniu, trójka siedząca przy ołtarzu odwróciła się do mnie, a Godfrey Norton podbiegł do mnie najmocniej, jak mógł.


„Dzięki Bogu”, zawołał. „Zrobisz. Chodź! Chodź!”


„„Co wtedy?” Zapytałam.


— „Chodź, stary, chodź, tylko trzy minuty, inaczej nie będzie to legalne”.


„Zostałem w połowie zaciągnięty do ołtarza i zanim się zorientowałem, gdzie jestem, znalazłem się, mamrocząc odpowiedzi, które były szeptane mi do ucha i ręczyłem za rzeczy, o których nic nie wiedziałem, i ogólnie pomagając w bezpiecznym związaniu Irene Adler, panna, do Godfrey Norton, kawaler. Wszystko było zrobione w jednej chwili i był tam dżentelmen, który dziękował mi z jednej strony, a pani z drugiej, podczas gdy duchowny promieniał do mnie z przodu. To była najbardziej absurdalna sytuacja, w jakiej się znalazłem w moim życiu i to właśnie na samą myśl o niej zacząłem się śmiać. Wygląda na to, że w ich licencji była jakaś nieformalność, że duchowny absolutnie odmówił poślubienia ich bez jakiegoś świadka, a mój szczęśliwy wygląd uchronił pana młodego przed wypadaniem na ulice w poszukiwaniu drużby.


„To bardzo nieoczekiwany obrót rzeczy” — powiedziałem; „I co potem?”


„Cóż, moje plany były bardzo zagrożone. Wyglądało na to, że para mogłaby natychmiast odejść, a więc wymagałyby bardzo szybkich i energicznych działań z mojej strony. Jednak przy drzwiach kościoła rozdzielili się, on wracał do świątyni, a ona do jej własnego domu. — Jak zwykle wyjeżdżam do parku o piątej — powiedziała, zostawiając go. Nic więcej nie słyszałem. Jechali w różnych kierunkach, a ja poszedłem, aby załatwić własne sprawy”.


„Które są?”


„Trochę zimnej wołowiny i kufel piwa” — odpowiedział, uderzając w dzwonek. „Byłem zbyt zajęty, żeby myśleć o jedzeniu, a tego wieczoru prawdopodobnie będę jeszcze bardziej zajęty. A tak przy okazji, doktorze, chcę pańskiej współpracy.


„Będę zachwycony”.


„Nie masz nic przeciwko łamaniu prawa?”


„Bynajmniej.”


„Ani szansy na aresztowanie?”


„Nie w dobrej sprawie”.


„Och, powód jest doskonały!”


„Więc jestem twoim mężczyzną”.


„Byłem pewien, że mogę na tobie polegać”.


„Ale czego sobie życzysz?”


— Kiedy pani Turner przyniesie tacę, wyjaśnię ci to. A teraz — powiedział, odwracając się łakomie w stronę prostego posiłku, który zapewniła nam gospodyni. — Muszę o tym porozmawiać podczas jedzenia, ponieważ nie mam zbyt wiele czasu. Już prawie piąta. Za dwie godziny musimy być na miejscu akcji. Panna Irene, a raczej Madame, wraca z jazdy o siódmej. Musimy być w Briony Lodge, żeby ją poznać.


„I co potem?”


— Musisz to zostawić mnie. Już ustaliłem, co ma się wydarzyć. Jest tylko jeden punkt, na który muszę nalegać. Nie możesz się wtrącać, cokolwiek by się nie działo. Rozumiesz?”


„Mam być neutralny?”


„Nic nie robić. Prawdopodobnie wystąpią drobne nieprzyjemności. Nie przyłączaj się do tego. Skończy się na przeniesieniu mnie do domu. Cztery lub pięć minut później otworzy się okno w salonie. Masz stanąć blisko tego otwartego okna”.


„Tak.”


„Masz mnie obserwować, bo będę dla ciebie widoczny”.


„Tak.”


„A kiedy podniosę rękę — więc — wrzucisz do pokoju to, co ci dam do rzucenia, i jednocześnie wzniesiesz wrzask ognia. Całkiem mnie śledzisz?


„Całkowicie.”


— To nic strasznego — powiedział, wyjmując z kieszeni długą rolkę w kształcie cygara. „To zwykła rakieta dymna hydraulika, wyposażona w czapki na obu końcach, powodujące samozapłon. Twoje zadanie ogranicza się do tego. Kiedy podniesiesz swój okrzyk ognia, pochłonie go całkiem sporo osób. Możesz wtedy przejść do końca ulicy, a ja dołączę do ciebie za dziesięć minut. Mam nadzieję, że wyraziłem się jasno?”


„Mam pozostać neutralny, zbliżyć się do okna, patrzeć na ciebie i na sygnał, aby wrzucić ten przedmiot, a potem podnieść wrzask ognia i czekać na ciebie na rogu ulicy”.


„Dokładnie.”


„Wtedy możesz całkowicie na mnie polegać”.


„To jest świetne. Myślę, że być może już prawie czas, abym przygotował się do nowej roli, jaką mam do odegrania”.


Zniknął w swojej sypialni i wrócił po kilku minutach jako sympatyczny i prostolinijny duchowny nonkonformista. Jego szeroki czarny kapelusz, workowate spodnie, biały krawat, współczujący uśmiech i ogólny wyraz spojrzenia i życzliwej ciekawości były takie, jakie mógłby sobie równać sam pan John Hare. Nie chodziło tylko o to, że Holmes zmienił kostium. Jego wyraz twarzy, jego zachowanie, jego dusza zdawały się zmieniać z każdą nową częścią, którą przyjął. Scena straciła dobrego aktora, podobnie jak nauka straciła przenikliwego rozumowania, kiedy został specjalistą od przestępczości.


Było piętnaście po szóstej, kiedy opuściliśmy Baker Street, a do godziny, kiedy znaleźliśmy się na Serpentine Avenue, wciąż brakowało dziesięciu minut. Był już zmierzch i właśnie zapalano lampy, gdy chodziliśmy w górę iw dół przed Briony Lodge, czekając na przybycie jej lokatora. Dom wyglądał dokładnie tak, jak go sobie wyobrażałem ze zwięzłego opisu Sherlocka Holmesa, ale okolica wydawała się mniej prywatna, niż się spodziewałem. Wręcz przeciwnie, jak na małą uliczkę w cichej okolicy była wyjątkowo ożywiona. Była tam grupa skąpo ubranych mężczyzn palących i śmiejących się w kącie, młynek do nożyczek z kierownicą, dwóch strażników flirtujących z pielęgniarką i kilku dobrze ubranych młodych mężczyzn, którzy wylegiwali się w górę iw dół z cygarami. ich usta.


— Widzisz — zauważył Holmes, gdy chodziliśmy tam iz powrotem przed domem — to małżeństwo raczej upraszcza sprawę. Fotografia staje się teraz bronią obosieczną. Są szanse, że będzie tak samo niechętna temu, jak zobaczy go pan Godfrey Norton, tak jak nasz klient będzie miał to do oczu swojej księżniczki. Teraz pytanie brzmi: gdzie mamy znaleźć fotografię?”


„Gdzie rzeczywiście?”


„Jest mało prawdopodobne, że nosi ją ze sobą. To jest rozmiar szafki. Za duży, by łatwo ukryć kobiecą sukienkę. Wie, że król jest w stanie kazać ją schwytać i przeszukać. Podjęto już dwie takie próby. Możemy więc przyjąć, że nie nosi tego ze sobą.


„Gdzie więc?”


— Jej bankier lub jej prawnik. Jest taka podwójna możliwość. Ale ja też nie jestem skłonny myśleć. Kobiety są z natury skryte i lubią robić własne sekrety. Dlaczego miałaby go przekazać komuś innemu? Mogła ufać własnej opiece, ale nie potrafiła przewidzieć, jaki pośredni lub polityczny wpływ może wywrzeć na biznesmenie. Poza tym pamiętaj, że postanowiła go użyć w ciągu kilku dni. Musi być tam, gdzie może położyć na nim ręce. To musi być w jej własnym domu.


„Ale włamano go dwukrotnie”.


„Pszaw! Nie wiedzieli, jak wyglądać”.


„Ale jak będziesz wyglądać?”


„Nie będę patrzeć”.


„Co wtedy?”


— Zmuszę ją, żeby mi pokazała.


„Ale ona odmówi.”


„Ona nie będzie w stanie. Ale słyszę dudnienie kół. To jest jej powóz. Teraz wykonuj moje rozkazy co do joty.”


Kiedy mówił, blask bocznych świateł powozu okrążył zakręt alei. To był mały, elegancki landau, który z grzechotaniem podjechał do drzwi Briony Lodge. Kiedy podjechał, jeden z próżniaków na rogu rzucił się do przodu, aby otworzyć drzwi w nadziei na zdobycie miedziaka, ale został odepchnięty łokciem przez innego mokasynę, który podbiegł z tym samym zamiarem. Wybuchła zaciekła kłótnia, którą pogłębili dwaj strażnicy, którzy stanęli po jednej stronie leżaków, oraz ostrze nożyc, równie gorące po drugiej stronie. Uderzył cios iw jednej chwili dama, która wyszła z powozu, znalazła się w centrum małej grupki zarumienionych i walczących mężczyzn, którzy zaciekle walili się w siebie pięściami i kijami. Holmes rzucił się w tłum, by chronić kobietę; ale gdy do niej dotarł, krzyknął i upadł na ziemię, a krew swobodnie spływała mu po twarzy. Podczas jego upadku strażnicy rzucili się na pięty w jednym kierunku, a leżaki w drugim, podczas gdy kilku lepiej ubranych ludzi, którzy oglądali bójkę bez udziału w niej, stłoczyło się, aby pomóc kobiecie i zająć się rannymi. człowiek. Irene Adler, jak będę ją nadal nazywał, wbiegła po schodach; ale ona stała na szczycie ze swoją wspaniałą postacią zarysowaną na tle świateł korytarza, spoglądając z powrotem na ulicę. jak będę ją nadal nazywał, wbiegł po schodach; ale ona stała na szczycie ze swoją wspaniałą postacią zarysowaną na tle świateł korytarza, spoglądając z powrotem na ulicę. jak będę ją nadal nazywał, wbiegł po schodach; ale ona stała na szczycie ze swoją wspaniałą postacią zarysowaną na tle świateł korytarza, spoglądając z powrotem na ulicę.


„Czy biedny dżentelmen jest bardzo ranny?” zapytała.


„On nie żyje”, zawołało kilka głosów.


„Nie, nie, jest w nim życie!” krzyknął inny. — Ale odejdzie, zanim będziesz mógł zabrać go do szpitala.


„To odważny facet” — powiedziała kobieta. — Gdyby nie on, mieliby torebkę kobiety i zegarek. Byli gangiem i to też brutalnym. Ach, teraz oddycha.


„On nie może leżeć na ulicy. Czy możemy go przywieźć, marm?


„Pewno. Wprowadź go do salonu. Jest wygodna sofa. Tą drogą prosze!”


Powoli i uroczyście przyniesiono go do Briony Lodge i położono w głównym pokoju, podczas gdy ja nadal obserwowałem postępowanie z mojego stanowiska przy oknie. Lampy były zapalone, ale rolety nie były zaciągnięte, więc mogłem zobaczyć Holmesa leżącego na kanapie. Nie wiem, czy w tej chwili ogarnęła go skrucha z powodu roli, którą grał, ale wiem, że nigdy w życiu nie czułam się bardziej zawstydzona niż wtedy, gdy ujrzałam piękną istotę, przeciwko której spiskowałam, lub łaskawość i życzliwość, z jaką czekała na rannego mężczyznę. A jednak najczarniejszą zdradą Holmesa byłoby wycofanie się teraz z części, którą mi powierzył. Stwardniałem i wyciągnąłem rakietę dymną spod mojego ulstera. Przecież myślałem, że jej nie ranimy. My tylko uniemożliwiamy jej zranienie innej.


Holmes usiadł na kanapie i zobaczyłem, jak porusza się jak człowiek, któremu brakuje powietrza. Pokojówka podbiegła i otworzyła okno. W tej samej chwili zobaczyłem, jak podnosi rękę i na sygnał wrzuciłem rakietę do pokoju z okrzykiem „Ogień!” Zaledwie to słowo wyszło z moich ust, gdy cały tłum dobrze ubranych i chorych widzów — panów, strofów i służących — dołączył do ogólnego wrzasku „Ogień!” Gęste kłęby dymu kłębiły się po pokoju i wypływały przez otwarte okno. Przez chwilę dostrzegłem pędzące postacie, a chwilę później dobiegający z wnętrza głos Holmesa zapewnił ich, że to fałszywy alarm. Prześlizgując się przez krzyczący tłum, udałem się na róg ulicy i po dziesięciu minutach ucieszyłem się, widząc ramię mojego przyjaciela w moim i oddalając się od sceny wrzawy.


— Zrobiłeś to bardzo ładnie, doktorze — zauważył. „Nic nie mogło być lepsze. Wszystko jest w porządku.”


„Masz zdjęcie?”


„Wiem gdzie to jest.”


„A jak się dowiedziałeś?”


— Pokazała mi, jak ci powiedziałem, że zrobi.


„Wciąż jestem w ciemności”.


„Nie chcę robić tajemnic” — powiedział ze śmiechem. „Sprawa była bardzo prosta. Ty, oczywiście, widziałeś, że wszyscy na ulicy byli wspólnikami. Wszyscy byli zaręczeni na wieczór.


„Tak się domyśliłem.”


„Potem, kiedy wybuchła awantura, na dłoni miałem trochę wilgotnej czerwonej farby. Pobiegłem do przodu, upadłem, przyłożyłem dłoń do twarzy i stałem się żałosnym widowiskiem. To stara sztuczka”.


— To też mogłem pojąć.


— A potem mnie wnieśli. Musiała mnie przyjąć. Co innego mogłaby zrobić? I do jej salonu, który był dokładnie tym pokojem, o którym podejrzewałem. Leżało między nią a jej sypialnią i byłam zdeterminowana, żeby to zobaczyć. Położyli mnie na kanapie, skinąłem na powietrze, zostali zmuszeni do otwarcia okna, a ty miałeś swoją szansę.


„Jak ci to pomogło?”


„To było najważniejsze. Kiedy kobieta myśli, że jej dom się pali, od razu ma ochotę rzucić się do tego, co ceni najbardziej. To doskonale obezwładniający impuls i niejednokrotnie z niego korzystałem. W przypadku Darlington Substitution Scandal przydało mi się to, a także w biznesie Arnsworth Castle. Mężatka chwyta swoje dziecko; niezamężna sięga po swoją szkatułkę. Teraz było dla mnie jasne, że nasza dzisiejsza pani nie ma w domu nic cenniejszego niż to, czego szukamy. Pospieszy, żeby to zabezpieczyć. Alarm przeciwpożarowy został wykonany wspaniale. Dym i krzyki wystarczyły, by wstrząsnąć stalowymi nerwami. Odpowiedziała pięknie. Zdjęcie znajduje się we wnęce za przesuwanym panelem tuż nad prawym dzwonkiem. Była tam w jednej chwili, i dostrzegłem to, kiedy ją do połowy wyciągnęła. Kiedy krzyknąłem, że to fałszywy alarm, odłożyła go, spojrzała na rakietę, wybiegła z pokoju i od tamtej pory jej nie widziałem. Wstałem i usprawiedliwiając się, uciekłem z domu. Wahałem się, czy od razu spróbować zabezpieczyć fotografię; ale woźnica wszedł, a ponieważ przyglądał mi się uważnie, bezpieczniej wydawało się czekać. Trochę nadmiernego pośpiechu może wszystko zepsuć”.


„I teraz?” Zapytałam.


„Nasza misja jest praktycznie zakończona. Jutro zadzwonię z Królem iz tobą, jeśli zechcesz z nami pojechać. Zostaniemy zaprowadzeni do salonu, by zaczekać na panią, ale jest prawdopodobne, że kiedy ona przyjdzie, może nie znaleźć ani nas, ani zdjęcia. Odzyskanie go własnymi rękami mogłoby być satysfakcją dla Jego Królewskiej Mości.


„A kiedy zadzwonisz?”


„O ósmej rano. Nie wstanie, więc będziemy mieli czyste pole. Poza tym musimy być szybcy, bo to małżeństwo może oznaczać całkowitą zmianę w jej życiu i przyzwyczajeniach. Muszę bezzwłocznie skontaktować się z królem”.


Doszliśmy do Baker Street i zatrzymaliśmy się przed drzwiami. Szukał w kieszeniach klucza, gdy ktoś przechodzący powiedział:


— Dobranoc, panie Sherlock Holmes.


W tym czasie na chodniku było kilka osób, ale pozdrowienie wydawało się pochodzić od szczupłego młodzieńca w ulsterze, który szybko przechodził obok.


— Słyszałem już ten głos — powiedział Holmes, wpatrując się w słabo oświetloną ulicę. „Teraz zastanawiam się, kto to mógł być, u licha”.


III.

Tej nocy spałem na Baker Street, a rano zajęliśmy się tostami i kawą, kiedy do pokoju wpadł król Czech.


„Naprawdę to masz!” — zawołał, chwytając Sherlocka Holmesa za oba ramiona i niecierpliwie patrząc mu w twarz.


„Jeszcze nie.”


„Ale masz nadzieje?”


„Mam nadzieje”.


„Następnie przyjść. Nie mogę się doczekać odejścia”.


„Musimy mieć taksówkę”.


„Nie, mój wóz czeka”.


„Wtedy to uprości sprawę”. Zeszliśmy na dół i jeszcze raz ruszyliśmy do Briony Lodge.


„Irene Adler jest mężatką” — zauważył Holmes.


„Żonaty! Kiedy?”


„Wczoraj.”


„Ale do kogo?”


„Do angielskiego prawnika o nazwisku Norton”.


„Ale ona nie mogła go kochać”.


„Mam nadzieję, że ona to zrobi”.


„A dlaczego w nadziei?”


— Ponieważ oszczędziłoby to Waszej Wysokości wszelkiego strachu przed przyszłą irytacją. Jeśli dama kocha swojego męża, nie kocha Waszej Wysokości. Jeśli nie kocha Waszej Wysokości, nie ma powodu, dla którego miałaby ingerować w plan Waszej Wysokości”.


„To prawda. I jeszcze-! Dobrze! Żałuję, że nie była z mojej własnej stacji! Jaka byłaby królowa!” Wrócił do nastrojowej ciszy, która nie została przerwana, dopóki nie zajechaliśmy na Serpentine Avenue.


Drzwi Briony Lodge były otwarte, a na schodach stała starsza kobieta. Patrzyła na nas ironicznym okiem, kiedy wychodziliśmy z pomostu.


„Pan. Sherlock Holmes, jak sądzę? powiedziała ona.


— Jestem pan Holmes — odpowiedział mój towarzysz, patrząc na nią pytającym i raczej zaskoczonym wzrokiem.


„W rzeczy samej! Moja kochanka powiedziała mi, że prawdopodobnie zadzwonisz. Wyjechała dziś rano z mężem pociągiem o 5:15 z Charing Cross na kontynent”.


„Co!” Sherlock Holmes zatoczył się do tyłu, blady ze zmartwienia i zaskoczenia. „Czy masz na myśli to, że opuściła Anglię?”


„Nigdy nie wracać”.


„A papiery?” — zapytał ochryple Król. „Wszystko stracone.”


„Zobaczymy.” Przecisnął się obok służącego i wbiegł do salonu, a za nim król i ja. Meble były rozrzucone na wszystkie strony, z rozebranymi półkami i otwartymi szufladami, jakby pani pośpiesznie je splądrowała przed lotem. Holmes rzucił się na dzwonek, wyrwał małą zasuwaną okiennicę i zanurzając się w dłoni, wyjął fotografię i list. Zdjęcie przedstawiało samą Irene Adler w stroju wieczorowym, a list z napisem „Sherlock Holmes, Esq. Zostać, dopóki nie zostanie wezwany”. Mój przyjaciel rozerwał go i wszyscy troje razem go przeczytaliśmy. Był datowany o północy poprzedniej nocy i brzmiał następująco:


„MÓJ DROGI PANI. SHERLOCK HOLMES, — Naprawdę bardzo dobrze to zrobiłeś. Zabrałeś mnie całkowicie. Aż do alarmu pożarowego nie miałem żadnych podejrzeń. Ale potem, kiedy odkryłem, jak się zdradziłem, zacząłem myśleć. Ostrzegano mnie przed tobą kilka miesięcy temu. Powiedziano mi, że jeśli król zatrudni agenta, na pewno będziesz to ty. Podano mi twój adres. Jednak przez to wszystko sprawiłeś, że ujawniłem to, co chciałeś wiedzieć. Nawet gdy nabrałem podejrzeń, trudno mi było myśleć źle o tak drogim, dobrym starym duchownym. Ale wiesz, sam zostałem wyszkolony na aktorkę. Kostium męski nie jest dla mnie niczym nowym. Często korzystam z wolności, jaką daje. Wysłałem Johna, woźnicę, żeby cię obserwował, pobiegłem na górę, włożyłem moje ubranie do chodzenia, jak je nazywam, i zszedłem na dół, gdy wyszedłeś.

— Cóż, poszedłem za tobą do twoich drzwi i upewniłem się, że naprawdę jestem obiektem zainteresowania słynnego pana Sherlocka Holmesa. Potem dość nierozważnie życzyłem ci dobrej nocy i udałem się do Świątyni, aby zobaczyć się z moim mężem.

„Obaj myśleliśmy, że najlepszym środkiem jest ucieczka, gdy ścigał go tak potężny antagonista; więc kiedy zawołasz jutro, gniazdo będzie puste. Co do zdjęcia, Twój klient może spocząć w spokoju. Kocham i jestem kochany przez lepszego człowieka niż on. Król może robić, co zechce, bez przeszkód ze strony tego, kogo okrutnie skrzywdził. Zatrzymuję ją tylko po to, by się zabezpieczyć i zachować broń, która zawsze zabezpieczy mnie przed wszelkimi krokami, jakie mógłby podjąć w przyszłości. Zostawiam fotografię, którą mógłby chcieć posiadać; i pozostaję, drogi panie Sherlock Holmes,


„Bardzo szczerze oddany

„, „IRENE NORTON, z domu ADLER”.


„Co za kobieta — och, co za kobieta!” — zawołał król Czech, gdy wszyscy trzej przeczytali ten list. „Czy nie powiedziałem ci, jaka była szybka i zdecydowana? Czy nie byłaby godną podziwu królową? Czy nie szkoda, że nie była na moim poziomie?


— Z tego, co widziałem na temat tej pani, wydaje się, że rzeczywiście jest na zupełnie innym poziomie niż Wasza Wysokość — powiedział chłodno Holmes. „Przykro mi, że nie udało mi się doprowadzić sprawy Waszej Wysokości do bardziej pomyślnego zakończenia”.


„Wręcz przeciwnie, mój drogi panie” — zawołał król; „Nic nie może być bardziej skuteczne. Wiem, że jej słowo jest nienaruszone. Zdjęcie jest teraz tak bezpieczne, jakby było w ogniu”.


„Cieszę się, że tak mówi Wasza Wysokość”.


„Jestem ci niezmiernie wdzięczny. Módl się, powiedz mi, w jaki sposób mogę cię wynagrodzić. Ten pierścień… — Zdjął z palca szmaragdowy pierścień węża i wyciągnął go na dłoni.


— Wasza Wysokość ma coś, co powinienem cenić jeszcze bardziej — powiedział Holmes.


„Musisz tylko nazwać to”.


„To zdjęcie!”


Król spojrzał na niego ze zdumieniem.


„Zdjęcie Irene!” płakał. „Oczywiście, jeśli sobie tego życzysz”.


„Dziękuję Waszej Wysokości. Wtedy nie ma już nic do zrobienia w tej sprawie. Mam zaszczyt życzyć wam bardzo dobrego dnia”. Skłonił się i odwracając się, nie obserwując ręki, którą wyciągnął do niego król, wyruszył w moim towarzystwie do swoich komnat.


I w ten sposób wielki skandal zagroził królestwu Czech i jak kobiecy dowcip pokrzyżował najlepsze plany pana Sherlocka Holmesa. Cieszył się sprytem kobiet, ale ostatnio nie słyszałem, żeby to robił. A kiedy mówi o Irene Adler, lub gdy odnosi się on do jej fotografię, zawsze jest pod honorowym tytułem tej kobiety.

II. Liga Czerwonej Głowy

I wezwał mojego przyjaciela, pana Sherlocka Holmesa, jeden dzień na jesieni ubiegłego roku i znalazł go w głębokiej rozmowie z bardzo mocny, rumianą twarzą starszego dżentelmena z ognistym rudymi włosami. Przepraszając za wtargnięcie, już miałem się wycofać, kiedy Holmes wciągnął mnie gwałtownie do pokoju i zamknął za mną drzwi.


— Nie mogłeś przyjść w lepszym czasie, mój drogi Watsonie — powiedział serdecznie.


„Bałem się, że jesteś zaręczony”.


„Więc jestem. Bardzo tak.”


„W takim razie mogę poczekać w następnym pokoju”.


„Ani trochę. Ten dżentelmen, pan Wilson, był moim partnerem i pomocnikiem w wielu moich najbardziej udanych sprawach i nie wątpię, że będzie dla mnie najbardziej przydatny również w waszych”.


Tęgi dżentelmen na wpół wstał z krzesła i przywitał się lekko, z krótkim, pytającym spojrzeniem małych, otoczonych tłuszczem oczu.


— Wypróbuj kanapę — powiedział Holmes, siadając z powrotem w fotelu i składając opuszki palców, jak to miał w zwyczaju w sądowych nastrojach. „Wiem, mój drogi Watsonie, że podzielasz moją miłość do wszystkiego, co dziwaczne i wykraczające poza konwencje i codzienną rutynę. Okazałeś swój zamiłowanie do tego przez entuzjazm, który skłonił cię do kroniki i, jeśli wybaczycie, że to mówię, nieco upiększyć tak wiele moich własnych małych przygód.”


„Twoje sprawy rzeczywiście były dla mnie najbardziej interesujące” — zauważyłem.


„Pamiętacie, jak wspomniałem któregoś dnia, tuż przed przystąpieniem do bardzo prostego problemu przedstawionego przez pannę Mary Sutherland, że dla dziwnych efektów i niezwykłych kombinacji musimy iść do samego życia, co jest zawsze o wiele bardziej śmiałe niż jakikolwiek wysiłek wyobraźnia.”


„Propozycja, w którą pozwoliłem sobie wątpić”.


— Zrobiłeś to, doktorze, ale mimo wszystko musisz przyjrzeć się mojemu poglądowi, bo w przeciwnym razie będę gromadził fakty o tobie, dopóki twój rozum się nie załamie i nie uzna, że mam rację. Otóż, pan Jabez Wilson był na tyle dobry, że wezwał mnie dziś rano i rozpoczął opowieść, która zapowiada się jako jedna z najbardziej osobliwych, jakich słuchałem od jakiegoś czasu. Słyszeliście, jak zauważyłem, że najdziwniejsze i najbardziej wyjątkowe rzeczy są bardzo często związane nie z większymi, ale z mniejszymi przestępstwami, a czasami rzeczywiście, gdy istnieją wątpliwości, czy popełniono jakąkolwiek pozytywną zbrodnię. O ile słyszałem, nie mogę powiedzieć, czy niniejsza sprawa jest przestępstwem, czy też nie, ale przebieg wydarzeń z pewnością należy do najbardziej osobliwych, jakie kiedykolwiek słyszałem. Być może, panie Wilson, byłbyś tak uprzejmy, aby rozpocząć od nowa twoją narrację. Proszę cię nie tylko dlatego, że mój przyjaciel dr Watson nie słyszał pierwszej części, ale także dlatego, że szczególna natura tej historii sprawia, że pragnę wydobyć z twoich ust każdy możliwy szczegół. Z reguły, gdy słyszę jakieś niewielkie oznaki przebiegu wydarzeń, jestem w stanie kierować się tysiącami innych podobnych przypadków, które przychodzą mi do głowy. W obecnym przypadku jestem zmuszony przyznać, że fakty są, zgodnie z moim najlepszym przekonaniem, wyjątkowe”. kiedy słyszę jakąś drobną wskazówkę dotyczącą przebiegu wydarzeń, jestem w stanie kierować się tysiącami innych podobnych przypadków, które przychodzą mi do głowy. W obecnym przypadku jestem zmuszony przyznać, że fakty są, zgodnie z moim najlepszym przekonaniem, wyjątkowe”. kiedy słyszę jakąś drobną wskazówkę co do przebiegu wydarzeń, jestem w stanie kierować się tysiącami innych podobnych przypadków, które przychodzą mi do głowy. W obecnym przypadku jestem zmuszony przyznać, że fakty są, zgodnie z moim najlepszym przekonaniem, wyjątkowe”.


Tęgi klient wypiął pierś z pozorem dumy i wyjął brudną i pomarszczoną gazetę z wewnętrznej kieszeni płaszcza. Kiedy zerknął w dół kolumny z ogłoszeniami, z głową wysuniętą do przodu i rozłożonym papierem na kolanie, przyjrzałem się uważnie mężczyźnie i starałem się, na wzór mego towarzysza, przeczytać wskazówki, jakie mógł przedstawić jego strój lub wygląd.


Nie zyskałem jednak zbyt wiele na mojej inspekcji. Nasz gość nosił wszelkie znamiona bycia przeciętnym zwykłym brytyjskim kupcem, otyłym, pompatycznym i powolnym. Miał na sobie raczej luźne szare spodnie w kratkę pasterską, niezbyt czysty czarny surdut, rozpięty z przodu, szarą kamizelkę z ciężkim mosiężnym łańcuchem Alberta oraz kwadratowy, przekłuty kawałek metalu zwisający jako ozdoba. Na krześle obok niego leżał postrzępiony cylinder i wyblakły brązowy płaszcz z pomarszczonym aksamitnym kołnierzem. Podsumowując, spójrz jak bym chciał, w tym mężczyźnie nie było nic niezwykłego poza jego płonącą czerwoną głową oraz wyrazem skrajnego rozczarowania i niezadowolenia z jego twarzy.


Szybkie spojrzenie Sherlocka Holmesa przyjrzało się mojemu zajęciu i potrząsnął głową z uśmiechem, gdy zauważył moje pytające spojrzenia. „Poza oczywistymi faktami, że kiedyś pracował fizycznie, zażywał tabakę, że jest masonem, że był w Chinach i ostatnio dużo pisał, nie mogę wydedukować nic więcej.”


Pan Jabez Wilson poderwał się na krześle, z palcem wskazującym na papierze, ale jego oczy spoczęły na moim towarzyszu.


— Skąd, w imię szczęścia, pan to wszystko wiedział, panie Holmes? on zapytał. „Skąd wiesz, na przykład, że wykonywałem pracę fizyczną. To prawda jak ewangelia, bo zacząłem jako stolarz okrętowy”.


„Twoje ręce, mój drogi panie. Twoja prawa ręka jest znacznie większa niż lewa. Pracowałeś z tym, a mięśnie są bardziej rozwinięte”.


— Cóż, więc tabaka i masoneria?


— Nie obrażę twojej inteligencji, mówiąc ci, jak to przeczytałem, zwłaszcza że wbrew surowym regułom twojego zakonu używasz napierśnika z łukiem i kompasem.


„Ach, oczywiście, zapomniałem o tym. Ale pisanie?”


„Na co jeszcze może wskazywać ten prawy mankiet tak bardzo lśniący na pięć cali i lewy z gładką łatą w pobliżu łokcia, w miejscu, w którym opierasz go na biurku?”


„Cóż, ale Chiny?”


„Ryba, którą wytatuowałeś bezpośrednio nad prawym nadgarstkiem, mogła zostać wykonana tylko w Chinach. Zrobiłem małe badanie śladów tatuażu, a nawet włożyłem swój wkład w literaturę przedmiotu. Ta sztuczka barwienia łusek ryb na delikatny róż jest dość specyficzna dla Chin. Kiedy dodatkowo widzę chińską monetę wiszącą na Twoim łańcuszku od zegarka, sprawa staje się jeszcze prostsza”.


Pan Jabez Wilson zaśmiał się ciężko. „Cóż ja nigdy!” he Said — On powiedział. „Na początku myślałem, że zrobiłeś coś mądrego, ale widzę, że w końcu nic w tym nie było”.


— Zaczynam myśleć, Watsonie — powiedział Holmes — że popełniam błąd, wyjaśniając. „Omne ignotum pro magnifico”, wiesz, a moja kiepska reputacja, taka jak jest, rozbije się, jeśli będę taka szczera. Nie może pan znaleźć ogłoszenia, panie Wilson?


„Tak, mam to teraz” — odpowiedział, kładąc gruby czerwony palec w połowie kolumny. „Oto jest. Od tego wszystko się zaczęło. Po prostu przeczytaj to sam, sir.


Wziąłem od niego gazetę i przeczytałem, co następuje:


„DO LIGI CZERWONEJ GŁOWY: Ze względu na zapis zmarłego Ezechiaha Hopkinsa z Libanu, Pensylwania, USA, jest teraz otwarty kolejny wakat, który uprawnia członka Ligi do pensji w wysokości 4 funtów tygodniowo za czysto nominalną usługi. Kwalifikują się wszyscy rudowłosi mężczyźni zdrowi na ciele i umyśle oraz w wieku powyżej dwudziestu jeden lat. Złóż wniosek osobiście w poniedziałek, o godzinie jedenastej, do Duncana Rossa, w biurze Ligi, 7 Pope’s Court, Fleet Street”.


„Co to u licha oznacza?” Wytrysknąłem po tym, jak dwukrotnie przeczytałem niezwykłe ogłoszenie.


Holmes chichotał i wiercił się na krześle, jak miał w zwyczaju, gdy był w dobrym humorze. „To trochę na uboczu, prawda?” he Said — On powiedział. — A teraz, panie Wilson, idź na całość i opowiedz nam wszystko o sobie, swoim domu i wpływie, jaki ta reklama wywarła na pańskie fortuny. Najpierw zanotujesz, doktorze, artykuł i datę.


„To poranna kronika z 27 kwietnia 1890 roku. Zaledwie dwa miesiące temu”.


„Bardzo dobrze. Teraz, panie Wilson?


— Cóż, jest dokładnie tak, jak ci mówiłem, panie Sherlock Holmes — powiedział Jabez Wilson, ocierając czoło; „Mam mały zakład lombardowy na Coburg Square, niedaleko miasta. Nie jest to bardzo duża sprawa, aw ostatnich latach nie przyniosła mi więcej niż tylko utrzymanie. Kiedyś mogłem mieć dwóch asystentów, ale teraz mam tylko jednego; i miałbym pracę, żeby mu zapłacić, ale on jest gotów przyjść za połowę pensji, aby nauczyć się biznesu.


„Jak nazywa się ta uczynna młodzież?” — zapytał Sherlock Holmes.


— Nazywa się Vincent Spaulding i nie jest też takim młodzieńcem. Trudno określić jego wiek. Nie życzyłbym sobie mądrzejszego asystenta, panie Holmes; i wiem bardzo dobrze, że mógłby się poprawić i zarobić dwa razy tyle, ile jestem w stanie mu dać. Ale w końcu, jeśli jest usatysfakcjonowany, dlaczego miałbym wkładać mu pomysły do głowy?”


— Rzeczywiście, dlaczego? Wydajesz najszczęśliwsza posiadaniem employé który przychodzi pod pełną cenę rynkową. Nie jest to powszechne doświadczenie wśród pracodawców w tym wieku. Nie wiem, czy Twój asystent nie jest tak niezwykły jak Twoja reklama”.


„Och, on też ma swoje wady” — powiedział pan Wilson. „Nigdy nie byłem takim facetem w fotografii. Robienie zdjęć aparatem, kiedy powinien poprawić swój umysł, a potem nurkowanie w piwnicy jak królik do jej nory, aby wywołać swoje zdjęcia. To jego główna wina, ale ogólnie jest dobrym pracownikiem. Nie ma w nim występku”.


— Zakładam, że nadal jest z tobą?


„Tak jest. On i czternastoletnia dziewczyna, która trochę skromnie gotuje i utrzymuje to miejsce w czystości — to wszystko, co mam w domu, bo jestem wdowcem i nigdy nie miałem rodziny. Żyjemy bardzo cicho, panie, we trójkę; i mamy dach nad głową i spłacamy długi, jeśli nie zrobimy nic więcej.


„Pierwszą rzeczą, która nas wydała, była ta reklama. Spaulding, przyszedł do biura właśnie tego dnia osiem tygodni, z tym samym papierem w ręku i mówi:


„Życzę Panu, panie Wilson, żebym był rudowłosym człowiekiem”.


„„Dlaczego to?” Pytam.


„Dlaczego”, mówi, „oto kolejny wakat w Lidze Czerwonogłowych. Dla każdego człowieka, który ją dostanie, warte jest sporo fortuny i rozumiem, że wakatów jest więcej niż mężczyzn, więc powiernicy są na samym końcu, co zrobić z pieniędzmi. Gdyby moje włosy tylko zmieniły kolor, oto ładne małe łóżeczko, w którym mogę wejść.


— „Więc o co chodzi?” Zapytałam. Widzi pan, panie Holmes, jestem człowiekiem, który bardzo często przebywa w domu, a ponieważ moja sprawa przychodziła do mnie zamiast iść do niej, często spędzałem całe tygodnie bez kładzenia stopy na wycieraczce. W ten sposób nie wiedziałem zbyt wiele o tym, co dzieje się na zewnątrz, i zawsze cieszyłem się z wiadomości.


— „Czy nigdy nie słyszałeś o Lidze Czerwonogłowych?”. — zapytał z otwartymi oczami.


„„Nigdy.”


— „Dlaczego, zastanawiam się nad tym, skoro kwalifikujesz się na jedno z wolnych miejsc”.


— „A ile one są warte?” Zapytałam.


— „Och, zaledwie kilkaset rocznie, ale praca jest niewielka i nie musi zbytnio kolidować z innymi zajęciami”.


— Cóż, łatwo możesz pomyśleć, że to sprawiło, że nadstawiłem uszu, ponieważ interes nie szedł pomyślnie od kilku lat, a dodatkowe kilkaset byłoby bardzo przydatne.


— „Opowiedz mi wszystko” — powiedziałem.


— Cóż — powiedział, pokazując mi ogłoszenie — sam możesz się przekonać, że w Lidze jest wakat, a tam jest adres, pod którym należy się ubiegać o szczegółowe informacje. O ile wiem, League zostało założone przez amerykańskiego milionera Ezekiaha Hopkinsa, który był bardzo osobliwy na swój sposób. Sam był rudowłosy i darzył wszystkich rudowłosymi wielką sympatią; tak więc, kiedy umarł, okazało się, że zostawił swój ogromny majątek w rękach powierników, z poleceniem, aby zastosować odsetki do zapewnienia łatwych miejsc do spania mężczyznom, których włosy są w tym kolorze. Z tego, co słyszałem, to wspaniała płaca i niewiele do zrobienia.


— „Ale” — powiedziałem — „zgłosiłyby się miliony rudowłosych mężczyzn”.


— „Nie tak wielu, jak mogłoby się wydawać” — odpowiedział. — Widzisz, to naprawdę ogranicza się do Londyńczyków i dorosłych mężczyzn. Ten Amerykanin wyruszył z Londynu, gdy był młody i chciał zrobić dobry zwrot ze starego miasta. Z drugiej strony, słyszałem, że nie ma sensu aplikować, jeśli twoje włosy są jasnoczerwone lub ciemnoczerwone, lub cokolwiek innego niż naprawdę jasne, płonące, ognistoczerwone. A teraz, gdyby zechciał pan złożyć podanie, panie Wilson, po prostu by pan wszedł; ale może nie warto by było, gdybyś usunął się z drogi ze względu na kilkaset funtów.


„Otóż, jest faktem, panowie, jak sami się przekonacie, że moje włosy są bardzo nasycone i bogate, tak że wydawało mi się, że gdyby była jakakolwiek konkurencja w tej sprawie, to jestem dobry. szansa jak każdy mężczyzna, którego kiedykolwiek spotkałem. Vincent Spaulding zdawał się o tym wiedzieć tak dużo, że pomyślałem, że może się przydać, więc po prostu kazałem mu zamknąć okiennice na cały dzień i od razu pojechać ze mną. Był bardzo chętny na wakacje, więc zamknęliśmy interes i ruszyliśmy pod adres podany w ogłoszeniu.


— Mam nadzieję, że nigdy więcej nie zobaczę takiego widoku, panie Holmes. Z północy, południa, wschodu i zachodu każdy mężczyzna, który miał odcień rudości we włosach, wtłoczył się do miasta, aby odpowiedzieć na ogłoszenie. Fleet Street była pełna rudowłosych ludzi, a Pope’s Court wyglądał jak pomarańczowy kurhan. Nie sądziłam, że w całym kraju jest ich aż tylu, ilu zebrała ta jedna reklama. Każdy ich kolor — słomkowy, cytrynowy, pomarańczowy, ceglasty, seter irlandzki, wątróbka, glina; ale, jak powiedział Spaulding, niewielu miało prawdziwie żywy odcień płomienia. Kiedy zobaczyłem, ilu czeka, poddałbym się w rozpaczy; ale Spaulding nie chciał o tym słyszeć. Nie mogłem sobie wyobrazić, jak to zrobił, ale pchał, szarpał i stykał, aż przepuścił mnie przez tłum i aż do schodów prowadzących do biura. Na schodach płynął podwójny strumień, jedni płynęli w górę w nadziei, a inni wracali przygnębieni; ale wcisnęliśmy się w nią najlepiej, jak mogliśmy i wkrótce znaleźliśmy się w biurze”.


„Twoje doświadczenie było najbardziej zabawne” — zauważył Holmes, gdy jego klient przerwał i odświeżył pamięć ogromną szczyptą tabaki. „Módlcie się, kontynuujcie swoje bardzo interesujące stwierdzenie”.


„W biurze nie było nic oprócz kilku drewnianych krzeseł i stołu transakcyjnego, za którym siedział mały mężczyzna z głową jeszcze bardziej czerwoną niż moja. Powiedział kilka słów do każdego kandydata, gdy się pojawił, a potem zawsze udawało mu się znaleźć w nich jakąś wadę, która ich dyskwalifikowała. W końcu zdobycie wakatu nie wydawało się takie łatwe. Jednak gdy nadeszła nasza kolej, mały człowieczek był dla mnie o wiele bardziej łaskawy niż dla kogokolwiek z pozostałych i zamknął drzwi, gdy weszliśmy, aby móc porozmawiać z nami na osobności.


— „To jest pan Jabez Wilson”, powiedział mój asystent, „i jest gotów zająć wolne miejsce w Lidze”.


— „I doskonale się do tego nadaje” — odpowiedział drugi. „Ma wszelkie wymagania. Nie pamiętam, kiedy widziałem coś tak pięknego. Zrobił krok do tyłu, przechylił głowę na jedną stronę i patrzył na moje włosy, aż poczułam się dość nieśmiała. Nagle rzucił się do przodu, załamał mi rękę i serdecznie pogratulował mi sukcesu.


— „Wahanie się byłoby niesprawiedliwe” — powiedział. — Jednakże jestem pewien, że wybaczysz mi podjęcie oczywistych środków ostrożności. Z tymi słowami chwycił mnie za włosy w obie dłonie i szarpał, aż krzyknęłam z bólu. — W twoich oczach jest woda — powiedział, puszczając mnie. „Widzę, że wszystko jest tak, jak powinno. Ale trzeba uważać, bo dwa razy oszukano nas perukami, a raz farbą. Mógłbym ci opowiedzieć historie o wosku szewcowym, który zniesmaczyłby ludzką naturą. Podszedł do okna i całym głosem krzyknął, że wolne miejsce jest zajęte. Z dołu dobiegł jęk rozczarowania, a ludzie ruszyli w różnych kierunkach, aż nie było widać ani jednego rudzielca, z wyjątkiem mojego i dyrektora.


— „Nazywam się”, powiedział, „nazywam się pan Duncan Ross i sam jestem jednym z emerytów z funduszu pozostawionego przez naszego szlachetnego dobroczyńcę. Czy jest pan żonaty, panie Wilson? Masz rodzinę?


„Odpowiedziałem, że nie.


„Jego twarz natychmiast opadła.


„Drogi ja!” — powiedział z powagą — to naprawdę bardzo poważne! Przykro mi to słyszeć. Fundusz był oczywiście przeznaczony na rozmnażanie i rozprzestrzenianie rudzielców, a także na ich utrzymanie. To wyjątkowo niefortunne, że jesteś kawalerem.


— Wydłużyło mi się na to, panie Holmes, bo myślałem, że mimo wszystko nie będę miał wakatu; ale po przemyśleniu tego przez kilka minut powiedział, że wszystko będzie dobrze.


— „W innym przypadku” — powiedział — „sprzeciw może być śmiertelny, ale musimy iść trochę na korzyść mężczyzny z taką głową jak twoja. Kiedy będziesz mógł podjąć nowe obowiązki?


„Cóż, to trochę niezręczne, bo mam już interes” — powiedziałem.


— „Och, nieważne, panie Wilson!” powiedział Vincent Spaulding. — Powinienem się tym zająć.


— „Jakie będą godziny?” Zapytałam.


„„Dziesięć do jednego.”


„Teraz, panie Holmes, lombard zajmuje się głównie wieczorem, zwłaszcza w czwartek i piątek wieczorem, tuż przed dniem wypłaty; więc byłoby mi bardzo dobrze zarabiać trochę rano. Poza tym wiedziałem, że mój asystent to dobry człowiek i że zadba o wszystko, co się pojawi.


— „To by mi bardzo odpowiadało” — powiedziałem. — A pensja?


„To 4 funty tygodniowo”.


— „A praca?”


„„Jest czysto nominalny”.


— „Co nazywasz czysto nominalnym?”


„Cóż, cały czas musisz być w biurze, a przynajmniej w budynku. Jeśli odejdziesz, stracisz na zawsze całą swoją pozycję. W tej kwestii wola jest bardzo jasna. Nie spełnisz warunków, jeśli w tym czasie ruszysz z biura”.


„To tylko cztery godziny dziennie i nie powinienem myśleć o wyjeździe” — powiedziałem.


— „Żadna wymówka nie pomoże”, powiedział pan Duncan Ross; „ani choroby, ani interesy, ani nic innego. Musisz tam zostać, albo stracisz kęs.


— „A praca?”


„Jest to przepisanie Encyclopædia Britannica. Jest jej pierwszy tom w tej prasie. Musisz znaleźć własny atrament, długopisy i bibułę, ale zapewniamy ten stół i krzesło. Będziesz gotowy jutro?


„Oczywiście” — odpowiedziałem.


— „W takim razie do widzenia, panie Jabez Wilson. Pozwólcie, że jeszcze raz pogratuluję panu ważnego stanowiska, które miał pan szczęście zdobyć”. Wyprowadził mnie z pokoju i poszedłem do domu z asystentem, prawie nie wiedząc, co powiedzieć lub zrobić, byłem tak zadowolony z własnego szczęścia.


„Cóż, cały dzień rozmyślałem nad tą sprawą i wieczorem znów byłem w kiepskim nastroju; bo wmawiałem sobie, że cała ta sprawa musi być jakimś wielkim oszustwem lub oszustwem, chociaż nie potrafiłem sobie wyobrazić, jaki jest jej cel. Wydawało się, że już dawno nie wierzono, że każdy może sporządzić taki testament lub że zapłaci taką sumę za zrobienie czegoś tak prostego, jak skopiowanie Encyclopædia Britannica. Vincent Spaulding robił, co mógł, żeby mnie rozweselić, ale przed pójściem spać wyrwałem się z tego wszystkiego. Jednak rano postanowiłem się temu przyjrzeć, więc kupiłem za pensa butelkę atramentu iz piórem gęsim i siedmioma arkuszami papieru foolscap wyruszyłem na Dwór Papieski.


„No cóż, ku mojemu zdziwieniu i zachwytowi wszystko było tak dobrze, jak to tylko możliwe. Stół był dla mnie przygotowany, a pan Duncan Ross był tam, aby upewnić się, że uczciwie zabrałem się do pracy. Zaczął mnie od litery A, a potem mnie zostawił; ale od czasu do czasu wpadał, żeby zobaczyć, że wszystko ze mną w porządku. O drugiej pożegnał się ze mną, pochwalił napisaną przeze mnie sumę i zamknął za mną drzwi do biura.


— Trwało to dzień po dniu, panie Holmes, aw sobotę przyszedł menadżer i zabrał czterech złotych władców do mojej tygodniowej pracy. Tak samo było w następnym tygodniu i tak samo w następnym. Każdego ranka byłem tam o dziesiątej i każdego popołudnia wychodziłem o drugiej. Stopniowo pan Duncan Ross przychodził tylko raz rano, a potem, po jakimś czasie, w ogóle nie przychodził. Ale oczywiście nie odważyłem się na chwilę wyjść z pokoju, bo nie byłem pewien, kiedy przyjdzie, a kęs był tak dobry i tak mi pasował, że nie ryzykowałbym jego utraty..


„Tak minęło osiem tygodni i pisałem o opatach, łucznictwie, zbroi, architekturze i Attyce, i miałem pilną nadzieję, że niedługo uda mi się dostać do B’s. Kosztowało mnie to coś głupiego i prawie zapełniłem półkę moimi pismami. A potem nagle cała sprawa dobiegła końca”.


„Do końca?”


„Tak jest. I nie później niż dziś rano. Poszedłem do pracy jak zwykle o dziesiątej, ale drzwi były zamknięte i zaryglowane, z małym kawałkiem tektury wbitym w środek panelu za pomocą pinezki. Oto jest i możesz sam przeczytać”.


Podniósł kawałek białego kartonu wielkości kartki papieru listowego. Czytał w ten sposób:


„LIGA CZERWONEGO ZOSTAŁA ROZPUSZCZONA. 9 października 1890 r.”


Sherlock Holmes i ja przyjrzeliśmy się temu lakonicznemu ogłoszeniu i ponurej twarzy za nim, aż komiczna strona romansu tak całkowicie przewyższyła wszelkie inne rozważania, że oboje wybuchnęliśmy rykiem śmiechu.


„Nie widzę, żeby było coś bardzo zabawnego” — zawołał nasz klient, rumieniąc się po same korzenie płonącej głowy. „Jeśli nie możesz zrobić nic lepszego, niż się ze mnie śmiać, mogę pójść gdzie indziej”.


— Nie, nie — zawołał Holmes, wpychając go z powrotem na krzesło, z którego prawie wstał. „Naprawdę nie przegapiłbym twojej sprawy za świat. Jest to najbardziej odświeżająco niezwykłe. Ale jest, jeśli wybaczycie, że tak mówię, jest w tym coś trochę zabawnego. Módl się, jakie kroki podjąłeś, kiedy znalazłeś kartę na drzwiach?”


— Byłem oszołomiony, sir. Nie wiedziałam co robić. Potem zadzwoniłem do biura, ale chyba żaden z nich nic o tym nie wiedział. W końcu poszedłem do właściciela, który jest księgowym mieszkającym na parterze i zapytałem go, czy mógłby mi powiedzieć, co się stało z Ligą Czerwonogłową. Powiedział, że nigdy nie słyszał o takim ciele. Potem zapytałem go, kim był pan Duncan Ross. Odpowiedział, że to imię jest dla niego nowe.


— „No cóż” — powiedziałem — „ten dżentelmen na 4. miejscu”.


— „Co, rudowłosy mężczyzna?”


„„Tak.”


— Och — powiedział — nazywał się William Morris. Był prawnikiem i korzystał z mojego pokoju jako tymczasowej wygody, dopóki jego nowa siedziba nie była gotowa. Wyprowadził się wczoraj.


— „Gdzie mogę go znaleźć?”


— „Och, w jego nowych biurach. Podał mi adres. Tak, King Edward Street 17, niedaleko St. Paul’s.


— Zacząłem, panie Holmes, ale kiedy dotarłem pod ten adres, była to fabryka sztucznych nakolanników i nikt nigdy nie słyszał o panu Williamie Morrisie ani o panu Duncan Ross.


„A co wtedy zrobiłeś?” — zapytał Holmes.


„Wróciłem do domu na Saxe-Coburg Square i skorzystałem z rady mojej asystentki. Ale w żaden sposób nie mógł mi pomóc. Mógł tylko powiedzieć, że gdybym czekał, powinienem usłyszeć pocztą. Ale to nie wystarczyło, panie Holmes. Nie chciałem stracić takiego miejsca bez walki, więc ponieważ słyszałem, że jesteś na tyle dobry, aby udzielać rad biednym ludziom, którzy tego potrzebują, od razu przyszedłem do ciebie.”


— I zrobiłeś to bardzo mądrze — powiedział Holmes. „Twój przypadek jest niezwykle niezwykły i z przyjemnością się nim zajmę. Z tego, co mi powiedziałeś, myślę, że jest możliwe, że zwisają z niego poważniejsze problemy, niż mogłoby się wydawać na pierwszy rzut oka.


„Dość poważnie!” powiedział pan Jabez Wilson. „Przecież straciłem cztery funty tygodniowo”.


„Jeśli chodzi o ciebie osobiście”, zauważył Holmes, „nie sądzę, żebyś miał jakieś pretensje do tej niezwykłej ligi. Wręcz przeciwnie, jesteś, jak rozumiem, bogatszy o jakieś 30 funtów, nie wspominając o drobiazgowej wiedzy, jaką zdobyłeś na każdy temat oznaczony literą A. Nic nie straciłeś”.


„Nie proszę pana. Ale chcę się dowiedzieć o nich, kim są i jaki był cel ich zrobienia na mnie tego dowcipu — jeśli to był żart. To był dla nich dość drogi żart, bo kosztował dwa i trzydzieści funtów.


„Postaramy się wyjaśnić ci te kwestie. I najpierw jedno lub dwa pytania, panie Wilson. Ten twój asystent, który jako pierwszy zwrócił twoją uwagę na ogłoszenie — jak długo był z tobą?”


„A więc około miesiąca”.


„Jak on przyszedł?”


„W odpowiedzi na ogłoszenie”.


„Czy był jedynym wnioskodawcą?”


„Nie, miałem tuzin”.


„Dlaczego go wybrałeś?”


„Ponieważ był poręczny i byłby tani”.


— W rzeczywistości za połowę pensji.


„Tak.”


„Jaki on jest, ten Vincent Spaulding?”


— Mały, tęgi, bardzo szybki na swój sposób, bez włosów na twarzy, chociaż nie brakuje mu trzydziestki. Na czole ma białą plamę kwasu”.


Holmes usiadł na krześle w ogromnym podnieceniu. — Tak myślałem — powiedział. „Czy kiedykolwiek zauważyłeś, że jego uszy są przekłute na kolczyki?”


„Tak jest. Powiedział mi, że zrobił to dla niego Cygan, gdy był chłopcem.


„Szum!” — powiedział Holmes, pogrążając się w głębokich myślach. „Nadal jest z tobą?”


„Och, tak, proszę pana; Dopiero go zostawiłem.


„A czy zajmowano się Twoją sprawą podczas Twojej nieobecności?”


— Nie ma na co narzekać, sir. Nie ma wiele do zrobienia, jeśli chodzi o poranek”.


— To wystarczy, panie Wilson. Z przyjemnością przekażę Państwu opinię na ten temat w ciągu jednego lub dwóch dni. Dziś jest sobota i mam nadzieję, że do poniedziałku dojdziemy do konkluzji”.


— Cóż, Watson — powiedział Holmes, gdy nasz gość nas opuścił — co o tym wszystkim sądzisz?


„Nic z tego nie robię” — odpowiedziałem szczerze. „To najbardziej tajemnicza sprawa”.


„Z reguły”, powiedział Holmes, „im dziwniejsza rzecz, tym mniej tajemnicza się okazuje. To twoje pospolite, pozbawione cech zbrodni, które są naprawdę zagadkowe, tak jak zwykła twarz jest najtrudniejsza do zidentyfikowania. Ale muszę się spieszyć w tej sprawie”.


„Co w takim razie zamierzasz zrobić?” Zapytałam.


„Palić” — odpowiedział. — To dość problem z trzema fajkami i błagam, żebyś ze mną nie rozmawiał przez pięćdziesiąt minut. Skulił się na krześle, z chudymi kolanami podciągniętymi do jastrzębiego nosa i tam siedział z zamkniętymi oczami i czarną glinianą fajką sterczącą jak dziób jakiegoś dziwnego ptaka. Doszedłem do wniosku, że zasnął i rzeczywiście kiwał głową, kiedy nagle zerwał się z krzesła gestem człowieka, który zdecydował się i położył fajkę na kominku.


„Sarasate gra dziś po południu w St. James’s Hall” — zauważył. „Co o tym myślisz, Watson? Czy Twoi pacjenci mogliby oszczędzić Ci kilku godzin?”


„Nie mam dziś nic do roboty. Moja praktyka nigdy nie jest zbyt absorbująca”.


— W takim razie załóż kapelusz i chodź. Najpierw jadę przez miasto i po drodze możemy zjeść obiad. Zauważyłem, że w programie jest sporo niemieckiej muzyki, która bardziej mi odpowiada niż włoska czy francuska. To introspekcja, a ja chcę introspekcję. Zbliżać się!”


Jechaliśmy metrem aż do Aldersgate; krótki spacer zaprowadził nas na plac Saxe-Coburg, miejsce, w którym odbyła się niezwykła historia, której słuchaliśmy rano. Było to ciasne, małe, odrapane, eleganckie miejsce, gdzie cztery rzędy obskurnych dwupiętrowych ceglanych domów wychodziły na małe ogrodzone ogrodzenie, gdzie trawnik porośnięty zarośniętą trawą i kilka kęp wyblakłych krzewów laurowych toczyły zaciekłą walkę. przed przepełnioną dymem i nieprzyjemną atmosferą. Trzy pozłacane kule i brązowa tablica z białymi literami „JABEZ WILSON” na rogu domu wskazywały miejsce, w którym nasz rudy klient prowadzi swoje interesy. Sherlock Holmes zatrzymał się przed nim z głową po jednej stronie i obejrzał wszystko, a jego oczy błyszczały jasno między zmarszczonymi powiekami. Potem poszedł powoli ulicą, a potem znowu w dół na róg, nadal uważnie przygląda się domom. W końcu wrócił do lombardu i uderzawszy energicznie kijem o chodnik dwa lub trzy razy, podszedł do drzwi i zapukał. Została natychmiast otwarta przez jasno wyglądającego, gładko ogolonego młodzieńca, który poprosił go, by wszedł do środka.


— Dziękuję — powiedział Holmes. — Chciałem tylko zapytać, jak udasz się stąd na Strand.


„Trzecia po prawej, czwarta po lewej” — odpowiedział szybko asystent, zamykając drzwi.


— To bystry facet — zauważył Holmes, kiedy odchodziliśmy. „Moim zdaniem jest czwartym najmądrzejszym człowiekiem w Londynie, a za śmiałość nie jestem pewien, czy nie ma racji by być trzecim. Coś o nim wiedziałem”.


„Najwyraźniej” — powiedziałem — „Mr. Asystent Wilsona liczy się na dobry interes w tej tajemnicy Czerwonej Ligi. Jestem pewien, że pytałeś o drogę tylko po to, żeby go zobaczyć.


„Nie on.”


„Co wtedy?”


„Kolana jego spodni”.


„A co widziałeś?”


„Co spodziewałem się zobaczyć”.


„Dlaczego pokonałeś chodnik?”


„Drogi doktorze, to czas na obserwację, a nie na rozmowę. Jesteśmy szpiegami w kraju wroga. Coś wiemy o placu Saxe-Coburg. Zbadajmy teraz części, które się za nim kryją”.


Droga, na której się znaleźliśmy, skręcając za róg z emerytowanego placu Saxe-Coburg, stanowiła dla niej taki kontrast, jak przód zdjęcia z tyłu. Była to jedna z głównych arterii, która przenosiła ruch Miasta na północ i zachód. Droga była zablokowana przez ogromny strumień handlu, płynący podwójną falą do wewnątrz i na zewnątrz, podczas gdy ścieżki dla pieszych były czarne od pośpiesznego roju pieszych. Kiedy patrzyliśmy na szereg eleganckich sklepów i okazałych lokali, trudno było zrozumieć, że naprawdę przylegały one po drugiej stronie do wyblakłego i zastałego placu, który właśnie opuściliśmy.


— Pozwól, że zobaczę — powiedział Holmes, stojąc na rogu i spoglądając wzdłuż linii. — Chciałbym tylko przypomnieć sobie kolejność tutejszych domów. Dokładna znajomość Londynu to moje hobby. Jest Mortimer, sklep z wyrobami tytoniowymi, mały sklep z gazetami, oddział City and Suburban Bank w Coburg, restauracja wegetariańska i zajezdnia McFarlane’a. To prowadzi nas prosto do drugiego bloku. A teraz, doktorze, wykonaliśmy swoją pracę, więc czas się pobawić. Kanapka i filiżanka kawy, a potem wyjazd do krainy skrzypiec, gdzie wszystko jest słodyczą, delikatnością i harmonią, i nie ma rudowłosych klientów, którzy drażnią nas swoimi zagadkami.”


Mój przyjaciel był entuzjastycznym muzykiem, sam będąc nie tylko bardzo zdolnym wykonawcą, ale także kompozytorem o niezwykłych zasługach. Przez całe popołudnie siedział na straganach owinięty najdoskonalszym szczęściem, delikatnie machając swoimi długimi, cienkimi palcami w rytm muzyki, podczas gdy jego delikatnie uśmiechnięta twarz i ospałe, rozmarzone oczy nie przypominały oczu psa detektywa Holmesa. Holmes, bezlitosny, bystry, zuchwały agent kryminalny, jak można było sobie wyobrazić. W jego osobliwym charakterze na przemian utwierdzała się dwoistość natury, a jego skrajna dokładność i bystrość reprezentowały, jak często myślałem, reakcję na poetycki i kontemplacyjny nastrój, który czasami w nim dominował. Wahania jego natury przeniosły go ze skrajnego zmęczenia do pożerającej energii; i, jak dobrze wiedziałem, nigdy nie był tak naprawdę groźny jak wtedy, od wielu dni siedział w fotelu pośród swoich improwizacji i wydań napisanych na czarno. Wtedy nagle przyszła na niego żądza pościgu, a jego błyskotliwa zdolność rozumowania wzrosła do poziomu intuicji, aż ci, którzy nie byli zaznajomieni z jego metodami, spojrzeliby na niego krzywo, jak na człowieka, którego wiedza nie była innych śmiertelników. Kiedy zobaczyłem go tego popołudnia tak zatopionego w muzyce w St. James’s Hall, poczułem, że nadejdzie zły czas na tych, na których postanowił polować. aż ci, którzy nie byli zaznajomieni z jego metodami, spojrzeliby na niego krzywo, jak na człowieka, którego wiedza nie była taka, jak inni śmiertelnicy. Kiedy zobaczyłem go tego popołudnia, tak pogrążonego w muzyce w St. James’s Hall, poczułem, że nadejdzie zły czas na tych, których postanowił polować. aż ci, którzy nie byli zaznajomieni z jego metodami, spojrzeliby na niego krzywo, jak na człowieka, którego wiedza nie była taka, jak inni śmiertelnicy. Kiedy zobaczyłem go tego popołudnia, tak pogrążonego w muzyce w St. James’s Hall, poczułem, że nadejdzie zły czas na tych, których postanowił polować.


— Bez wątpienia chcesz wrócić do domu, doktorze — zauważył, gdy wyszliśmy.


„Tak, to też by było”.


„Mam trochę spraw do załatwienia, co zajmie kilka godzin. Ta sprawa na Coburg Square jest poważna”.


„Dlaczego poważnie?”


„Rozważana jest poważna zbrodnia. Mam wszelkie powody, by wierzyć, że zdążymy to powstrzymać. Ale dzisiejsza sobota raczej komplikuje sprawę. Dziś wieczorem potrzebuję twojej pomocy.


„Kiedy?”


„Dziesięć będzie wystarczająco wcześnie”.


„Będę na Baker Street o dziesiątej”.


„Bardzo dobrze. I mówię, doktorze, może być małe niebezpieczeństwo, więc łaskawie włóż swój wojskowy rewolwer do kieszeni. Machnął ręką, odwrócił się na pięcie i natychmiast zniknął wśród tłumu.


Ufam, że nie jestem bardziej gęsty niż moi sąsiedzi, ale zawsze prześladowało mnie poczucie własnej głupoty w kontaktach z Sherlockiem Holmesem. Tutaj słyszałem, co słyszał, widziałem to, co widział, a jednak z jego słów było oczywiste, że widział wyraźnie nie tylko to, co się stało, ale co miało się wydarzyć, podczas gdy dla mnie cała sprawa była nadal zdezorientowana i groteskowe. Jadąc do domu w Kensington, przemyślałem to wszystko, biorąc pod uwagę niezwykłą historię rudowłosej kopiarki z Encyklopedii. aż po wizytę na placu Saxe-Coburg i złowieszcze słowa, którymi się ze mną rozstał. Czym była ta nocna wyprawa i dlaczego powinienem iść uzbrojony? Gdzie szliśmy i co mieliśmy robić? Dowiedziałem się od Holmesa, że ten pomocnik lombardu o gładkiej twarzy był potężnym człowiekiem — człowiekiem, który mógłby grać poważną grę. Próbowałem to rozwikłać, ale poddałem się w rozpaczy i odłożyłem sprawę na bok, aż noc przyniesie wyjaśnienie.


Było kwadrans po dziewiątej, kiedy wyruszyłem z domu i ruszyłem przez Park, a więc przez Oxford Street do Baker Street. Przy drzwiach stały dwa dorożki, a gdy wszedłem na korytarz, usłyszałem dochodzące z góry głosy. Wchodząc do swojego pokoju, zastałem Holmesa w ożywionej rozmowie z dwoma mężczyznami, z których jednego rozpoznałem jako Petera Jonesa, oficjalnego agenta policji, podczas gdy drugi był długim, szczupłym mężczyzną o smutnej twarzy, w bardzo błyszczącym kapeluszu i przytłaczająco. szacowny surdut.


„Ha! Nasza impreza dobiegła końca — powiedział Holmes, zapinając marynarkę i wyjmując ze stojaka swój ciężki łowiecki plon. — Watsonie, myślę, że znasz pana Jonesa ze Scotland Yardu? Pozwólcie, że przedstawię pana Merryweathera, który ma być naszym towarzyszem w dzisiejszej przygodzie.


— Widzisz, doktorze, znowu polujemy w parach — powiedział Jones w swój konsekwentny sposób. „Nasz przyjaciel jest wspaniałym człowiekiem do rozpoczęcia pościgu. Wszystko, czego pragnie, to stary pies, który pomoże mu zbiegać.


„Mam nadzieję, że dzika gęś może się nie okazać końcem naszego pościgu” — zauważył ponuro pan Merryweather.


— Może pan pokładać duże zaufanie w panu Holmesie, sir — powiedział wyniosle agent policji. — Ma swoje własne drobne metody, które, jeśli nie będzie miał nic przeciwko temu, że tak powiem, są trochę zbyt teoretyczne i fantastyczne, ale ma w sobie zadatki na detektywa. Nie jest przesadą stwierdzenie, że raz czy dwa razy, tak jak w tej sprawie morderstwa Sholto i skarbu Agry, miał więcej racji niż oficjalne siły”.


— Och, skoro pan tak mówi, panie Jones, to w porządku — powiedział nieznajomy z szacunkiem. „Mimo wszystko przyznaję, że tęsknię za gumą. Jest to pierwsza sobotnia noc od dwudziestu siedmiu lat, kiedy nie mam gumy”.


„Myślę, że przekonasz się”, powiedział Sherlock Holmes, „że dzisiaj zagrasz o wyższą stawkę, niż kiedykolwiek wcześniej, i że gra będzie bardziej ekscytująca. Dla pana, panie Merryweather, stawka wyniesie około 30 000 funtów; a dla ciebie, Jones, będzie to człowiek, na którego zechcesz włożyć ręce.”


„John Clay, morderca, złodziej, niszczyciel i fałszerz. To młody człowiek, panie Merryweather, ale stoi na czele swojego zawodu i wolałbym mieć bransoletki na nim niż na jakimkolwiek przestępcy w Londynie. To niezwykły człowiek, to młody John Clay. Jego dziadek był księciem królewskim, a on sam był w Eton i Oksfordzie. Jego mózg jest równie przebiegły jak palce i chociaż na każdym kroku napotykamy jego oznaki, nigdy nie wiemy, gdzie znaleźć samego mężczyznę. W jednym tygodniu rozbije łóżeczko w Szkocji, a następnego będzie zbierał pieniądze na budowę sierocińca w Kornwalii. Byłem na jego tropie od lat i jeszcze go nie widziałem”.


— Mam nadzieję, że będę miał przyjemność przedstawić cię dziś wieczorem. Miałem też jeden lub dwa małe obroty z panem Johnem Clayem i zgadzam się z tobą, że stoi na czele swojego zawodu. Jednak już po dziesiątej i już dość czas, żebyśmy zaczęli. Jeśli weźmiecie pierwszą dorożkę, Watson i ja pójdziemy za drugą.


Sherlock Holmes nie był zbyt komunikatywny podczas długiej jazdy i położył się w taksówce, nucąc melodie, które słyszał po południu. Grzechotaliśmy przez niekończący się labirynt ulic oświetlonych gazem, aż dotarliśmy do Farrington Street.


„Jesteśmy już blisko” — zauważył mój przyjaciel. „Ten kolega Merryweather jest dyrektorem banku i osobiście zainteresowany tą sprawą. Pomyślałem, że też dobrze byłoby mieć z nami Jonesa. Nie jest złym człowiekiem, choć w swoim zawodzie absolutnym imbecylem. Ma jedną pozytywną zaletę. Jest odważny jak buldog i wytrwały jak homar, jeśli złapie kogoś pazurami. Oto jesteśmy, a oni na nas czekają”.


Doszliśmy do tej samej zatłoczonej arterii, na której znaleźliśmy się rano. Nasze taksówki zostały zwolnione i podążając za wskazówkami pana Merryweathera, przejechaliśmy wąskim przejściem i przeszliśmy przez boczne drzwi, które nam otworzył. Wewnątrz znajdował się mały korytarz, który kończył się bardzo masywną żelazną bramą. Ten również został otwarty i prowadził w dół po krętych kamiennych schodach, które kończyły się przy innej potężnej bramie. Pan Merryweather zatrzymał się, aby zapalić latarnię, a następnie poprowadził nas ciemnym, cuchnącym ziemią korytarzem, a po otwarciu trzecich drzwi do ogromnego skarbca lub piwnicy, w której dookoła piętrzyły się skrzynie i masywne pudła.


— Nie jesteś zbyt wrażliwy z góry — zauważył Holmes, unosząc latarnię i rozglądając się dookoła.


— Ani od dołu — powiedział pan Merryweather, uderzając kijem w flagi ułożone wzdłuż podłogi. „Dlaczego, moja droga, to brzmi całkiem głucho!” — zauważył, patrząc zdziwiony.


„Naprawdę muszę cię prosić o trochę ciszę!” — powiedział surowo Holmes. „Już zagroziłeś całemu sukcesowi naszej wyprawy. Czy mogę błagać, abyś miał na tyle dobroci, aby usiąść na jednej z tych skrzynek i nie wtrącać się?”


Uroczysty pan Merryweather przysiadł na skrzyni z bardzo urażonym wyrazem twarzy, podczas gdy Holmes upadł na kolana na podłogę i za pomocą latarki i szkła powiększającego zaczął dokładnie badać pęknięcia między kamieniami. Wystarczyło kilka sekund, by go zadowolić, bo znowu zerwał się na równe nogi i schował szklankę do kieszeni.


„Mamy przed sobą co najmniej godzinę” — zauważył — „bo z trudem mogą podjąć jakiekolwiek kroki, dopóki dobry lombard nie będzie bezpiecznie w łóżku. Wtedy nie stracą ani minuty, bo im szybciej wykonają swoją pracę, tym dłuższy będzie czas na ucieczkę. Jesteśmy w tej chwili, doktorze — jak zapewne pan sobie wyobraził — w piwnicy oddziału City jednego z głównych londyńskich banków. Pan Merryweather jest przewodniczącym dyrektorów i wyjaśni ci, że są powody, dla których odważniejsi kryminaliści z Londynu powinni obecnie interesować się tą piwnicą.


„To nasze francuskie złoto” — szepnął reżyser. „Otrzymaliśmy kilka ostrzeżeń, że można podjąć próbę”.


„Twoje francuskie złoto?”


„Tak. Kilka miesięcy temu mieliśmy okazję wzmocnić nasze zasoby i pożyczyliśmy na ten cel 30 000 napoleonów z Banku Francji. Okazało się, że nigdy nie mieliśmy okazji rozpakować pieniędzy i że wciąż leżą one w naszej piwnicy. Skrzynia, na której siedzę, zawiera 2000 napoleonów, upakowanych między warstwami ołowianej folii. Nasza rezerwa kruszcu jest obecnie znacznie większa niż zwykle przechowywana w jednym oddziale, a dyrektorzy mieli co do tego obawy”.


„Co było bardzo dobrze uzasadnione” — zauważył Holmes. „A teraz nadszedł czas, abyśmy ułożyli nasze małe plany. Spodziewam się, że w ciągu godziny sprawy dojdą do szczytu. W międzyczasie, panie Merryweather, musimy ustawić ekran nad tą ciemną latarnią.


„I siedzieć w ciemności?”


„Obawiam się. Przyniosłem teczkę kart do kieszeni i pomyślałem, że skoro byliśmy partie carrée, możesz mimo wszystko mieć gumę. Ale widzę, że przygotowania wroga zaszły tak daleko, że nie możemy ryzykować obecności światła. Przede wszystkim musimy wybrać nasze stanowiska. To odważni ludzie i chociaż będziemy ich traktować na niekorzyść, mogą nam zaszkodzić, jeśli nie będziemy ostrożni. Ja stanę za tą skrzynią i czy wy się za nimi skryjecie. Następnie, kiedy rzucę na nich światło, szybko się zbliż. Jeśli strzelą, Watsonie, nie miej skrupułów, żeby ich zestrzelić.


Położyłem swój rewolwer, odbezpieczony, na szczycie drewnianej skrzyni, za którą przykucnąłem. Holmes wystrzelił slajd z przodu swojej latarni i zostawił nas w całkowitej ciemności — takiej absolutnej ciemności, jakiej nigdy wcześniej nie doświadczyłem. Pozostał zapach rozgrzanego metalu, który zapewnił nas, że światło wciąż tam jest, gotowe do błysku w każdej chwili. Dla mnie, kiedy moje nerwy rozgrzały się do szczytu oczekiwania, w nagłym mroku iw zimnym, wilgotnym powietrzu krypty było coś przygnębiającego i przygnębiającego.


— Mają tylko jeden odwrót — szepnął Holmes. „To jest z powrotem przez dom na Saxe-Coburg Square. Mam nadzieję, że zrobiłeś to, o co cię prosiłem, Jones?


„Mam inspektora i dwóch funkcjonariuszy czekających przy drzwiach frontowych”.


„W takim razie zablokowaliśmy wszystkie dziury. A teraz musimy milczeć i czekać”.


Co za czas! Z porównania notatek wynika, że minęła już tylko godzina i kwadrans, a jednak wydało mi się, że noc musiała już prawie minąć, a nad nami świt. Moje kończyny były zmęczone i sztywne, bo bałam się zmienić pozycję; jednak moje nerwy były maksymalnie napięte, a mój słuch był tak wyostrzony, że nie tylko słyszałem delikatny oddech moich towarzyszy, ale mogłem odróżnić głębszy, cięższy wdech potężnego Jonesa od cienkiego, westchnienie dyrektora banku. Ze swojej pozycji mogłem spojrzeć na obudowę w kierunku podłogi. Nagle w moich oczach pojawił się błysk światła.


Na początku była to tylko upiorna iskra na kamiennym chodniku. Potem wydłużył się, aż stał się żółtą linią, a potem, bez żadnego ostrzeżenia ani dźwięku, wydawało się, że otworzyła się rana i pojawiła się ręka, biała, prawie kobieca ręka, która dotknęła środka małego obszaru światła. Na minutę lub dłużej ręka z wijącymi się palcami wystawała z podłogi. Potem został cofnięty tak nagle, jak się pojawił, i wszystko znów było ciemne, z wyjątkiem pojedynczej, upiornej iskry, która zaznaczyła szczelinę między kamieniami.


Jego zniknięcie było jednak chwilowe. Jeden z szerokich, białych kamieni przewrócił się na bok z rozdzierającym, rozdzierającym dźwiękiem, pozostawiając kwadratowy, ziejący otwór, przez który wpadało światło latarni. Ponad krawędzią wyjrzała czysto przystrzyżona chłopięca twarz, która bacznie się rozglądała, a potem ręką po obu stronach otworu podciągnęła się do ramion i do pasa, aż jedno kolano oparło się o krawędź. Po chwili stanął z boku dziury i ciągnął za sobą towarzysza, gibkiego i małego jak on, z bladą twarzą i szarpnięciem bardzo rudych włosów.


— Wszystko jest jasne — szepnął. „Masz dłuto i torby? Świetny Scott! Skacz, Archie, skacz, a ja huśtam się za to!”


Sherlock Holmes wyskoczył i chwycił intruza za kołnierz. Drugi zanurkował w dół, a ja usłyszałem dźwięk rozdzieranego materiału, gdy Jones chwycił się za spódnicę. Światło błysnęło na lufie rewolweru, ale polowanie Holmesa spadło na nadgarstek mężczyzny, a pistolet zabrzęczał o kamienną podłogę.


— Nie ma sensu, John Clay — powiedział beznamiętnie Holmes. „Nie masz żadnych szans”.


„A więc rozumiem” — odpowiedział drugi z najwyższym spokojem. — Wydaje mi się, że z moim kumplem wszystko w porządku, chociaż widzę, że masz jego frędzle.


— Trzech mężczyzn czeka na niego przy drzwiach — powiedział Holmes.


„Och, rzeczywiście! Wygląda na to, że zrobiłeś to bardzo kompletnie. Muszę ci pogratulować.”


— A ja ty — odpowiedział Holmes. „Twój pomysł na rudą głowę był bardzo nowy i skuteczny”.


— Niedługo znów zobaczysz swojego kumpla — powiedział Jones. „On szybciej schodzi z dziur niż ja. Po prostu poczekaj, aż naprawię derby”.


„Błagam, nie dotykaj mnie swoimi brudnymi rękami” — zauważył nasz więzień, gdy kajdanki uderzały o jego nadgarstki. — Możesz nie zdawać sobie sprawy, że mam królewską krew w moich żyłach. Miej też dobroć, kiedy zwracasz się do mnie, mówiąc „proszę pana” i „proszę””.


— W porządku — powiedział Jones ze spojrzeniem i chichotem. — Cóż, czy mógłbyś, proszę pana, pomaszerować na górę, gdzie możemy wziąć taksówkę, która zawiezie Waszą Wysokość na komisariat?


— Tak jest lepiej — powiedział spokojnie John Clay. Ukłonił się nam trzem i cicho odszedł pod opieką detektywa.


— Naprawdę, panie Holmes — powiedział pan Merryweather, kiedy wyszliśmy za nimi z piwnicy — nie wiem, jak bank może panu podziękować lub się odwdzięczyć. Nie ma wątpliwości, że odkryłeś i pokonałeś w najpełniejszy sposób jedną z najbardziej zdeterminowanych prób napadu na bank, jakie kiedykolwiek miały miejsce.”


„Miałem jedną lub dwie własne dziesiątki do uzgodnienia z panem Johnem Clayem” — powiedział Holmes. „Byłem niewielkim wydatkiem w tej sprawie, którą bank zwróci, ale poza tym jestem sowicie wynagrodzony, mając doświadczenie, które jest pod wieloma względami wyjątkowe, i słuchając bardzo niezwykłej narracji Czerwonej -headed League”.


„Widzisz, Watson” — wyjaśnił we wczesnych godzinach porannych, kiedy siedzieliśmy nad szklanką whisky i napoju gazowanego na Baker Street — „od początku było zupełnie oczywiste, że jedynym możliwym celem tej raczej fantastycznej działalności reklama Ligi i kopiowanie Encyklopedii, musi polegać na tym, aby ten nie przesadnie błyskotliwy lombard nie przeszkadzał mu przez kilka godzin każdego dnia. Był to ciekawy sposób zarządzania tym, ale tak naprawdę trudno byłoby zaproponować lepszy. Metoda ta została bez wątpienia zasugerowana genialnemu umysłowi Claya przez kolor włosów jego wspólnika. 4 funty tygodniowo były przynętą, która musiała go przyciągnąć, a co to było dla nich, którzy grali za tysiące? Umieścili ogłoszenie, jeden łotr ma tymczasowe biuro, drugi zachęca mężczyznę do ubiegania się o nie, i razem udaje im się zapewnić jego nieobecność każdego ranka w tygodniu. Odkąd usłyszałem, że asystent przyszedł po połowę pensji, było dla mnie oczywiste, że miał mocny motyw, aby zabezpieczyć sytuację.


„Ale jak mogłeś zgadnąć, jaki był motyw?”


„Gdyby w domu były kobiety, podejrzewałbym zwykłą wulgarną intrygę. To jednak było wykluczone. Sprawa tego mężczyzny była drobna, aw jego domu nie było nic, co mogłoby uzasadnić tak wyszukane przygotowania i takie wydatki, jakie były poniesione. To musi być więc coś poza domem. Co to mogło być? Pomyślałem o zamiłowaniu asystenta do fotografii i jego sztuczce znikania w piwnicy. Piwnica! To był koniec tej zagmatwanej wskazówki. Potem zapytałem o tego tajemniczego pomocnika i odkryłem, że mam do czynienia z jednym z najfajniejszych i najodważniejszych kryminalistów w Londynie. Robił coś w piwnicy — coś, co trwało wiele godzin dziennie przez wiele miesięcy. Co to może być, jeszcze raz? Nie przychodziło mi do głowy nic poza tym, że prowadził tunel do innego budynku.


„Jak dotąd dotarłem, kiedy pojechaliśmy odwiedzić miejsce akcji. Zaskoczyłem cię, uderzając kijem o chodnik. Sprawdzałem, czy piwnica rozciąga się z przodu, czy z tyłu. Nie było z przodu. Potem zadzwoniłem i, jak miałem nadzieję, odebrał asystent. Mieliśmy kilka potyczek, ale nigdy wcześniej nie widzieliśmy się nawzajem. Ledwo patrzyłem na jego twarz. Chciałam zobaczyć jego kolana. Sam musiałeś zauważyć, jak były zniszczone, pomarszczone i poplamione. Mówili o tych godzinach kopania. Jedynym pozostałym punktem było to, po co kopali. Wyszedłem za róg, zobaczyłem City and Suburban Bank przylegający do siedziby naszego przyjaciela i poczułem, że rozwiązałem swój problem. Kiedy wracałeś do domu po koncercie, wezwałem Scotland Yard i prezesa dyrektorów banku,


— A jak mogłeś stwierdzić, że tej nocy podejmą próbę? Zapytałam.


— Cóż, kiedy zamknęli swoje biura w League, był to znak, że nie obchodziła ich już obecność pana Jabeza Wilsona — innymi słowy, że ukończyli swój tunel. Istotne było jednak, aby szybko go wykorzystali, ponieważ może zostać odkryte, w przeciwnym razie kruszec może zostać usunięty. Sobota byłaby dla nich bardziej odpowiednia niż jakikolwiek inny dzień, ponieważ dawałaby im dwa dni na ucieczkę. Z tych wszystkich powodów spodziewałem się, że przyjdą dziś w nocy”.


„Pięknie to uzasadniłeś” — wykrzyknąłem z niekłamanym podziwem. „To jest tak długi łańcuch, a jednak każde ogniwo brzmi prawdziwie”.


„To uratowało mnie od nudy” — odpowiedział ziewając. „Niestety! Już czuję, jak się do mnie zbliża. Moje życie to jedna długa próba ucieczki od codzienności. Te małe problemy pomagają mi w tym”.


„A ty jesteś dobroczyńcą rasy” — powiedziałem.


Wzruszył ramionami. — No cóż, być może w końcu to na niewiele się zda — zauważył. „L’homme c’est rien — l'œuvre c’est tout”, jak napisał Gustave Flaubert do George Sand”.

III. Sprawa tożsamości

— Mój drogi człowieku — powiedział Sherlock Holmes, kiedy siedzieliśmy po obu stronach ognia w jego mieszkaniu na Baker Street — życie jest nieskończenie dziwniejsze niż cokolwiek, co mógłby wymyślić ludzki umysł. Nie odważylibyśmy się wyobrazić sobie rzeczy, które są w rzeczywistości zwykłymi miejscami istnienia. Gdybyśmy mogli wyskoczyć z tego okna ręka w rękę, unieść się nad tym wielkim miastem, delikatnie zdjąć dachy i zerknąć na dziwne rzeczy, które się dzieją, dziwne zbiegi okoliczności, plany, krzyżowe cele, cudowne łańcuchy wydarzeń, działając przez pokolenia i prowadząc do najbardziej skandalicznych rezultatów, sprawiłby, że cała fikcja z jej konwencjonalnością i przewidywanymi wnioskami byłaby najbardziej przestarzała i nieopłacalna”.


„A jednak nie jestem o tym przekonany” — odpowiedziałem. „Przypadki, które wychodzą na jaw w gazetach, są z reguły dostatecznie łyse i wystarczająco wulgarne. Mamy w naszych policyjnych raportach realizm posunięty do granic możliwości, a jednak rezultat jest, trzeba przyznać, ani fascynujący, ani artystyczny”.


„Aby uzyskać realistyczny efekt, należy zastosować pewną selekcję i dyskrecję” — zauważył Holmes. „Tego brakuje w raporcie policyjnym, gdzie być może większy nacisk kładzie się na frazesy sędziego niż na szczegóły, które dla obserwatora zawierają istotę całej sprawy. Polegaj na tym, nie ma nic tak nienaturalnego jak powszedniość”.


Uśmiechnąłem się i potrząsnąłem głową. — Rozumiem, że tak myślisz — powiedziałem. „Oczywiście, będąc nieoficjalnym doradcą i pomocnikiem każdego, kto jest absolutnie zdziwiony, na trzech kontynentach, masz kontakt ze wszystkim, co jest dziwne i dziwne. Ale tutaj — podniosłem poranną gazetę z ziemi — poddajmy ją praktycznej próbie. Oto pierwszy nagłówek, na który przychodzę. „Okrucieństwo męża wobec swojej żony”. Jest tam pół kolumny druku, ale bez czytania wiem, że to wszystko jest mi doskonale znane. Jest oczywiście inna kobieta, drink, popychanie, cios, siniak, współczująca siostra lub gospodyni. Najprymitywniejszy z pisarzy nie mógł wymyślić nic bardziej prymitywnego”.


— Rzeczywiście, twój przykład jest niefortunny dla twojego argumentu — powiedział Holmes, biorąc gazetę i spoglądając w dół. „To jest sprawa separacji Dundas i tak się składa, że byłem zaangażowany w wyjaśnienie kilku drobnych kwestii z nią związanych. Mąż był abstynentem, nie było innej kobiety, a zachowanie, na które narzekano, polegało na tym, że przyzwyczaił się do kończenia każdego posiłku, wyjmując sztuczne zęby i rzucając nimi w żonę, co, jak można przyznać, jest nie jest to działanie, które mogłoby pojawić się w wyobraźni przeciętnego gawędziarza. Doktorze, weź szczyptę tabaki i przyznaj, że w twoim przykładzie osiągnąłem ponad tobą przewagę”.


Wyciągnął tabakierkę ze starego złota, z wielkim ametystem pośrodku wieczka. Jego przepych tak kontrastował z jego domowymi zwyczajami i prostym życiem, że nie mogłem się powstrzymać od komentowania tego.


„Ach” — powiedział — „Zapomniałem, że nie widziałem cię od kilku tygodni. To mała pamiątka od króla Czech w zamian za moją pomoc w sprawie dokumentów Irene Adler”.


„A pierścionek?” Zapytałem, spoglądając na niezwykły błysk, który błyszczał na jego palcu.


— Pochodził z panującej rodziny Holandii, chociaż sprawa, w której im służyłem, była tak delikatna, że nie mogę tego zwierzyć nawet tobie, który byłeś wystarczająco dobry, aby opisać jeden lub dwa z moich małych problemów.


„A czy masz jakieś teraz pod ręką?” Zapytałem z zaciekawieniem.


„Około dziesięciu lub dwunastu, ale żadna z nich nie przedstawia żadnej interesującej cechy. Rozumiesz, są ważne, ale nie są interesujące. Rzeczywiście, odkryłem, że zwykle w sprawach nieistotnych istnieje pole do obserwacji i do szybkiej analizy przyczyny i skutku, co nadaje urok śledztwu. Większe przestępstwa mogą być prostsze, ponieważ im większe przestępstwo, tym z reguły bardziej oczywisty jest motyw. W tych przypadkach, z wyjątkiem jednej dość zawiłej sprawy, która została mi przekazana z Marsylii, nie ma nic, co mogłoby mieć jakiekolwiek interesujące cechy. Jest jednak możliwe, że będę miał coś lepszego przed upływem bardzo wielu minut, bo to jest jeden z moich klientów, albo bardzo się mylę”.


Wstał z krzesła i stał między rozsuniętymi żaluzjami, spoglądając w dół na matową londyńską ulicę o neutralnym odcieniu. Spoglądając przez ramię, zobaczyłem, że na chodniku naprzeciwko stała duża kobieta z ciężkim futrzanym boa na szyi i dużym, kręconym czerwonym piórem w kapeluszu z szerokim rondem, który był noszony nad nią w zalotny sposób księżnej Devonshire. ucho. Spod tej wielkiej panoramy zerkała nerwowo, z wahaniem w nasze okna, podczas gdy jej ciało oscylowało do przodu i do tyłu, a palce bawiły się guzikami rękawiczek. Nagle, skacząc, jak pływaczka, która opuszcza brzeg, pospieszyła przez ulicę i usłyszeliśmy ostry dźwięk dzwonka.


— Widziałem już te objawy — powiedział Holmes, wrzucając papierosa do ognia. „Oscylacja na chodniku zawsze oznacza problem. Chciałaby rady, ale nie jest pewna, czy sprawa nie jest zbyt delikatna do komunikacji. A jednak nawet tutaj możemy dokonać rozróżnienia. Kiedy kobieta została poważnie skrzywdzona przez mężczyznę, przestaje oscylować, a typowym objawem jest zerwany drut dzwonkowy. Tutaj możemy przyjąć, że jest sprawa miłości, ale dziewica jest nie tyle zła, co zmieszana czy zasmucona. Ale ona przychodzi osobiście, aby rozwiać nasze wątpliwości”.


Kiedy mówił, rozległo się pukanie do drzwi i chłopiec w guzikach wszedł, by oznajmić pannie Mary Sutherland, podczas gdy sama dama majaczyła za jego małą czarną postacią jak kupiec z pełnymi żaglami za niewielką łódką pilotową. Sherlock Holmes przywitał ją z lekką uprzejmością, w której był niezwykły, a zamknąwszy drzwi i skłoniwszy ją do fotela, przyjrzał się jej w drobiazgowy, a jednocześnie abstrakcyjny sposób, który był dla niego osobliwy.


„Nie widzisz”, powiedział, „że przy twoim krótkowzroczności jest to trochę próba pisania na maszynie?”


„Na początku tak było”, odpowiedziała, „ale teraz wiem, gdzie są litery, nie patrząc”. Potem, nagle zdając sobie sprawę z pełnego znaczenia jego słów, gwałtownie podskoczyła i spojrzała w górę, ze strachem i zdumieniem na szerokiej, pogodnej twarzy. — Słyszałeś o mnie, panie Holmes — zawołała. — Inaczej skąd mógłbyś to wszystko wiedzieć?


— Nieważne — powiedział śmiejąc się Holmes; „To moja sprawa, żeby wiedzieć rzeczy. Być może nauczyłem się dostrzegać to, co przeoczają inni. Jeśli nie, dlaczego miałbyś się ze mną skonsultować?”


— Przyszedłem do pana, proszę pana, ponieważ słyszałem o panu od pani Etherege, której męża tak łatwo znalazłeś, kiedy policja i wszyscy uznali go za martwego. Och, panie Holmes, chciałbym, żebyś zrobił dla mnie tyle samo. Nie jestem bogaty, ale mimo to mam sto lat na własną rękę, oprócz tego, co zarabiam przez maszynę, i dałbym z siebie wszystko, żeby wiedzieć, co się stało z panem Hosmer Angel.


— Dlaczego w takim pośpiechu odszedłeś, żeby się ze mną skonsultować? — zapytał Sherlock Holmes, zaciskając palce i oczy skierowane w sufit.


Znowu zdziwiony wyraz pojawił się na nieco pozbawionej wyrazu twarzy panny Mary Sutherland. — Tak, wyskoczyłam z domu — powiedziała — bo zdenerwowałam się, widząc, w jaki łatwy sposób pan Windibank — to znaczy mój ojciec — wziął to wszystko. Nie poszedłby na policję i nie poszedłby do ciebie, więc w końcu, ponieważ nic nie zrobił i powtarzał, że nic złego się nie stało, doprowadziło mnie to do szału, a ja po prostu kontynuowałem swoje rzeczy i przyszedł od razu do Ciebie”.


— Twój ojciec — powiedział Holmes — z pewnością twój ojczym, bo imię jest inne.


„Tak, mój ojczym. Nazywam go ojcem, chociaż to też brzmi zabawnie, bo jest tylko pięć lat i dwa miesiące starszy ode mnie.


„A twoja matka żyje?”


„Och, tak, matka żyje i ma się dobrze. Nie byłem najbardziej zadowolony, panie Holmes, kiedy wyszła ponownie za mąż tak szybko po śmierci ojca i za mężczyznę, który był prawie piętnaście lat młodszy od niej. Ojciec był hydraulikiem na Tottenham Court Road i zostawił za sobą uporządkowany interes, który matka prowadziła z panem Hardym, brygadzistą; ale kiedy przyszedł pan Windibank, kazał jej sprzedać interes, ponieważ był bardzo dobrym podróżnikiem po winach. Dostali 4700 funtów za dobrą wolę i zainteresowanie, czyli nie tyle, ile mógłby dostać ojciec, gdyby żył”.


Spodziewałem się, że Sherlock Holmes będzie niecierpliwy pod tą chaotyczną i niekonsekwentną narracją, ale wręcz przeciwnie, słuchał z największą koncentracją.


„Twój mały dochód”, zapytał, „czy pochodzi on z biznesu?”


„Och, nie, proszę pana. Jest dość osobna i zostawił ją mój wujek Ned w Auckland. Jest w akcji w Nowej Zelandii i kosztuje 4½ procent. To kwota dwa tysiące pięćset funtów, ale mogę tylko dotknąć odsetek.


— Niezwykle mnie interesujesz — powiedział Holmes. „A ponieważ wyciągasz tak dużą sumę, jak sto rocznie, za to, co zarabiasz, bez wątpienia podróżujesz trochę i pobłażasz sobie pod każdym względem. Uważam, że samotna dama może bardzo dobrze sobie radzić, mając dochód w wysokości około 60 funtów”.


„Mógłbym zrobić znacznie mniej, panie Holmes, ale pan rozumie, że dopóki mieszkam w domu, nie chcę być dla nich ciężarem, więc mają oni pożytek z pieniędzy tylko wtedy, gdy jestem przebywanie z nimi. Oczywiście to tylko na razie. Pan Windibank co kwartał przyciąga moje odsetki i przekazuje je mamie, i stwierdzam, że całkiem nieźle radzę sobie z tym, co zarabiam na pisaniu na maszynie. Daje mi dwa pensy za arkusz i często mogę zrobić od piętnastu do dwudziestu arkuszy dziennie”.


— Bardzo jasno przedstawiłeś mi swoje stanowisko — powiedział Holmes. „To mój przyjaciel, dr Watson, przed którym możesz mówić równie swobodnie, jak przed mną. Uprzejmie opowiedz nam teraz wszystko o swoich powiązaniach z panem Hosmerem Angelem”.


Panna Sutherland pokryła się rumieńcem i nerwowo skubała frędzle swojej marynarki. „Poznałam go najpierw na balu gazowników” — powiedziała. „Wysyłali ojcu bilety, gdy żył, a potem przypomnieli sobie o nas i wysłali je matce. Pan Windibank nie życzył sobie, żebyśmy jechali. Nigdy nie chciał, żebyśmy nigdzie się nie wybierali. Wściekłby się, gdybym tak bardzo chciał dołączyć do szkoły niedzielnej. Ale tym razem byłam gotowa iść i pójdę; do jakiego prawa miał on zapobiec? Powiedział, że ludzie nie nadają się do tego, byśmy wiedzieli, kiedy mają tam być wszyscy przyjaciele ojca. I powiedział, że nie mam nic odpowiedniego do noszenia, kiedy mam swój fioletowy plusz, którego nigdy nie wyjąłem z szuflady. W końcu, kiedy nic innego nie chciał, wyjechał do Francji, aby zająć się sprawami firmy, ale pojechaliśmy, mama i ja, z panem Hardym,


— Przypuszczam — powiedział Holmes — że kiedy pan Windibank wrócił z Francji, był bardzo zirytowany tym, że poszedłeś na bal.


„No cóż, był w tym bardzo dobry. Zaśmiał się, pamiętam, wzruszył ramionami i powiedział, że nie ma sensu odmawiać czegokolwiek kobiecie, bo ona postawi na swoim.


„Widzę. A potem, jak rozumiem, na balu gazowców spotkałeś pana Hosmer Angel.


„Tak jest. Spotkałem go tamtej nocy, a on zadzwonił następnego dnia, aby zapytać, czy wróciliśmy do domu bezpiecznie, a potem go spotkaliśmy — to znaczy panie Holmes, spotkałem go dwa razy na spacerach, ale po tym, jak ojciec wrócił ponownie, a pan Hosmer Angel nie mógł już przychodzić do domu”.


„Nie?”


— Cóż, wiesz, że ojciec niczego takiego nie lubił. Nie miałby żadnych gości, gdyby mógł temu zaradzić, i zwykł mawiać, że kobieta powinna być szczęśliwa we własnym kręgu rodzinnym. Ale potem, jak zwykłem mówić matce, kobieta chce na początku swojego własnego kręgu, a ja jeszcze nie mam swojego”.


— A co z panem Hosmer Angel? Czy on nie próbował cię widzieć?


— No cóż, za tydzień ojciec znowu jechał do Francji, a Hosmer napisał i powiedział, że bezpieczniej i lepiej będzie nie widywać się przed jego wyjazdem. W międzyczasie mogliśmy pisać, a on pisał codziennie. Wziąłem listy rano, więc ojciec nie musiał się o tym dowiedzieć”.


— Czy byłeś w tym czasie zaręczony z dżentelmenem?


— Och, tak, panie Holmes. Zaręczyliśmy się po pierwszym spacerze. Hosmer — Mr. Angel — była kasjerką w biurze przy Leadenhall Street — i …


„Jakie biuro?”


— To najgorsze, panie Holmes, nie wiem.


— A gdzie on mieszkał?


„Spał na miejscu”.


— I nie znasz jego adresu?


— Nie, poza tym, że była to Leadenhall Street.


„Gdzie w takim razie zaadresowałeś swoje listy?”


— Do urzędu pocztowego Leadenhall Street, żeby zostawić go na wezwanie. Powiedział, że jeśli zostaną wysłani do biura, wszyscy inni urzędnicy wyśmiewają go, że mają listy od kobiety, więc zaproponowałem, że napiszę je na maszynie, tak jak on zrobił to, ale nie chciał tego, bo powiedział, że kiedy je pisałem, wydawały się pochodzić ode mnie, ale kiedy pisano je na maszynie, zawsze czuł, że maszyna stanęła między nami. To tylko pokaże, jak bardzo lubił mnie, panie Holmes, i małe rzeczy, o których pomyślał.


— To było najbardziej sugestywne — powiedział Holmes. „Od dawna uważałem, że małe rzeczy są nieskończenie najważniejsze. Czy pamiętasz jakieś inne małe rzeczy dotyczące pana Hosmer Angel?”


— Był bardzo nieśmiałym człowiekiem, panie Holmes. Wolałby iść ze mną wieczorem niż w dzień, bo powiedział, że nienawidzi rzucać się w oczy. Był bardzo emerytem i dżentelmenem. Nawet jego głos był delikatny. Powiedział mi, że w młodości miał anginę i obrzęk gruczołów, co sprawiło, że poczuł słabe gardło i wahającą się, szeptaną mowę. Zawsze był dobrze ubrany, bardzo schludny i zwyczajny, ale jego oczy były słabe, tak jak moje, i nosił przyciemniane okulary chroniące przed blaskiem.


— No i co się stało, gdy pan Windibank, twój ojczym, wrócił do Francji?


„Pan. Hosmer Angel ponownie przyszedł do domu i zaproponował, że powinniśmy się pobrać, zanim wróci ojciec. Był bardzo poważny i kazał mi przysiąc, z rękami na Testamencie, że cokolwiek się wydarzy, zawsze będę mu wierny. Matka powiedziała, że miał rację, zmuszając mnie do przysięgi i że jest to oznaka jego pasji. Matka od samego początku była po jego stronie i kochała go jeszcze bardziej niż ja. Potem, kiedy rozmawiali o ślubie w ciągu tygodnia, zacząłem pytać o ojca; ale oboje powiedzieli, żeby nie przejmować się ojcem, tylko po to, żeby mu później powiedzieć, a matka powiedziała, że wszystko z nim będzie dobrze. Nie całkiem mi się to podobało, panie Holmes. Wydawało się zabawne, że powinienem poprosić go o pozwolenie, ponieważ był tylko kilka lat starszy ode mnie; ale nie chciałem nic robić po cichu, więc napisałem do ojca w Bordeaux,


— A więc tęskniła za nim?


„Tak jest; ponieważ wyruszył do Anglii tuż przed jej przybyciem”.


„Ha! to było niefortunne. Twój ślub był więc umówiony na piątek. Czy miał być w kościele?”


— Tak, proszę pana, ale bardzo cicho. Miało to być w St. Saviour’s, niedaleko King’s Cross, a potem mieliśmy zjeść śniadanie w hotelu St. Pancras. Hosmer przyjechał po nas dorożką, ale ponieważ było nas dwóch, wsadził nas do niego i wsiadł do czterokołowca, który był jedyną inną taksówką na ulicy. Najpierw dotarliśmy do kościoła, a kiedy czterokołowiec podjechał, czekaliśmy, aż wysiądzie, ale nigdy tego nie zrobił, a kiedy dorożkarz wysiadł z pudła i spojrzał, że nikogo tam nie ma! Taksówkarz powiedział, że nie może sobie wyobrazić, co się z nim stało, bo na własne oczy widział, jak wsiadał. To był ostatni piątek, panie Holmes, i od tamtej pory nie widziałem ani nie słyszałem niczego, co mogłoby rzucić światło na to, co się z nim stało.


— Wydaje mi się, że zostałeś bardzo haniebnie potraktowany — powiedział Holmes.


„O nie, proszę pana! Był zbyt dobry i miły, żeby mnie tak zostawić. Przecież przez cały ranek mówił mi, że cokolwiek się stanie, mam być prawdą; i że nawet jeśli wydarzyło się coś zupełnie nieprzewidzianego, by nas rozdzielić, zawsze miałem pamiętać, że zostałem mu przyrzeczony i że prędzej czy później zażąda swojej przysięgi. Wydawała się dziwna rozmowa na poranek weselny, ale to, co wydarzyło się od tamtej pory, nadaje jej sens.


„Z całą pewnością tak. Czy zatem uważasz, że doszło do jakiejś nieprzewidzianej katastrofy?


„Tak jest. Myślę, że przewidział jakieś niebezpieczeństwo, bo inaczej nie mówiłby o tym. A potem myślę, że stało się to, co przewidział”.


„Ale nie masz pojęcia, co to mogło być?”


„Żaden.”


„Jeszcze jedno pytanie. Jak twoja matka przyjęła tę sprawę?


„Była zła i powiedziała, że nigdy więcej nie będę o tym mówić”.


„I twój ojciec? Czy mu powiedziałeś?”


„Tak; i wydawało się, że myślał razem ze mną, że coś się wydarzyło i że powinienem znowu usłyszeć o Hosmerze. Jak powiedział, jaki interes może mieć ktoś, kto doprowadzi mnie do drzwi kościoła, a potem mnie opuści? Otóż, gdyby pożyczył moje pieniądze lub gdyby się ze mną ożenił, a moje pieniądze zostały rozliczone na nim, może istnieć jakiś powód, ale Hosmer był bardzo niezależny w kwestii pieniędzy i nigdy nie spojrzałby na mojego szylinga. A jednak, co mogło się stać? A dlaczego nie mógł pisać? Och, myślenie o tym doprowadza mnie do szału, aw nocy nie mogę zmrużyć oka. Wyciągnęła małą chusteczkę z mufki i zaczęła w nią ciężko szlochać.


— Zajrzę ci się tą sprawą — powiedział Holmes, wstając — i nie wątpię, że osiągniemy jakiś ostateczny rezultat. Niech ciężar tej sprawy spocznie na mnie teraz i nie pozwól, aby twój umysł dłużej się nad tym rozwodził. Przede wszystkim postaraj się, aby pan Hosmer Angel zniknął z twojej pamięci, tak jak zrobił to z twojego życia.”


— Więc nie sądzisz, że jeszcze go zobaczę?


„Nie boję się”.


„Więc co się z nim stało?”


„Zostawisz to pytanie w moich rękach. Chciałbym mieć dokładny opis jego osoby i wszelkie jego listy, które możesz oszczędzić.


„Reklamowałam go w kronice sobotniej” — powiedziała. „Oto potwierdzenie, a oto cztery listy od niego”.


„Dziękuję Ci. A twój adres?


„Nie. 31 Lyon Place, Camberwell.”


„Pan. Rozumiem, że adres anioła, którego nigdy nie miałeś. Gdzie jest siedziba twojego ojca?”


„Podróżuje dla Westhouse & Marbank, wielkich importerów bordo na Fenchurch Street”.


„Dziękuję Ci. Bardzo jasno złożyłeś swoje oświadczenie. Zostawisz tutaj papiery i przypomnisz sobie radę, której ci dałem. Niech całe wydarzenie będzie zapieczętowaną księgą i nie pozwól, aby wpłynęło to na twoje życie”.


— Jest pan bardzo miły, panie Holmes, ale nie mogę tego zrobić. Będę wierny Hosmerowi. Znajdzie mnie gotowego, kiedy wróci”.


Pomimo tego absurdalnego kapelusza i bezbarwnej twarzy, w prostej wierze naszego gościa było coś szlachetnego, co wzbudziło nasz szacunek. Położyła swój mały plik papierów na stole i poszła w swoją stronę, obiecując, że przyjdzie ponownie, ilekroć zostanie wezwana.


Sherlock Holmes siedział w milczeniu przez kilka minut z opuszkami palców wciąż przyciśniętymi do siebie, z wyciągniętymi przed sobą nogami i spojrzeniem skierowanym w górę, ku sufitowi. Potem zdjął ze stojaka starą, zaolejoną fajkę glinianą, która była dla niego doradcą, i zapaliwszy ją, odchylił się na krześle, z wirującymi od niego grubymi niebieskimi wieńcami chmur i spojrzał nieskończonej słabości na jego twarzy.


„Całkiem interesujące badanie, ta dziewica” — zauważył. „Wydała mi się bardziej interesująca niż jej mały problem, który, nawiasem mówiąc, jest raczej banalny. Znajdziesz podobne przypadki, jeśli zajrzysz do mojego indeksu, w Andover w 1977 roku, aw Hadze było coś podobnego w zeszłym roku. Pomysł jest stary, jednak był jeden lub dwa szczegóły, które były dla mnie nowe. Ale sama dziewczyna była najbardziej pouczająca.


— Wydawało się, że dużo o niej czytałeś, co było dla mnie zupełnie niewidoczne — zauważyłem.


— Nie niewidoczne, ale niezauważone, Watson. Nie wiedziałeś, gdzie szukać, więc przegapiłeś wszystko, co było ważne. Nigdy nie mogę ci uświadomić znaczenia rękawów, sugestywności paznokci kciuka lub wielkich problemów, które mogą wisieć na sznurówkach do butów. A teraz, co dowiedziałeś się z wyglądu tej kobiety? Opisz to.”


— No cóż, miała jasnobrązowy słomkowy kapelusz z szerokim rondem i ceglastoczerwonym piórem. Jej marynarka była czarna, z naszytymi czarnymi koralikami i frędzlami małych, czarnych dżetowych ozdób. Jej sukienka była brązowa, raczej ciemniejsza niż w kolorze kawy, z małym fioletowym pluszem przy szyi i rękawach. Jej rękawiczki były szare i przetarte na prawym palcu wskazującym. Jej butów nie zauważyłem. Miała małe okrągłe, wiszące złote kolczyki i ogólnie wyglądała na dość zamożną w wulgarny, wygodny i swobodny sposób.


Sherlock Holmes delikatnie klasnął w dłonie i zaśmiał się.


— „Na słowo, Watson, wspaniale sobie radzisz. Naprawdę bardzo dobrze się spisałeś. Prawdą jest, że przegapiłeś wszystko, co ważne, ale trafiłeś na metodę i masz oko do koloru. Nigdy nie ufaj ogólnym wrażeniom, mój chłopcze, ale skoncentruj się na szczegółach. Moje pierwsze spojrzenie jest zawsze na kobiecie. U mężczyzny być może lepiej jest najpierw chwycić za kolano spodni. Jak widać, ta kobieta miała na rękawach plusz, który jest najbardziej przydatnym materiałem do noszenia śladów. Podwójna linia nieco powyżej nadgarstka, w miejscu, w którym maszyna do pisania naciska na stół, była pięknie zaznaczona. Maszyna do szycia typu ręcznego pozostawia podobny ślad, ale tylko na lewym ramieniu i po jego stronie najbardziej oddalonej od kciuka, zamiast znajdować się dokładnie w najszerszej części, jak to było.


„To mnie zaskoczyło.”


„Ale z pewnością było to oczywiste. Byłem wtedy bardzo zaskoczony i zaciekawiony, gdy spojrzałem w dół i zauważyłem, że chociaż buty, które miała na sobie, nie różniły się od siebie, były naprawdę dziwne; jeden z lekko zdobionym noskiem, a drugi zwykły. Jeden był zapinany tylko na dwa dolne z pięciu, a drugi na pierwszym, trzecim i piątym. Teraz, kiedy widzisz, że młoda dama, skądinąd schludnie ubrana, wyszła z domu w dziwnych butach, zapiętych do połowy, stwierdzenie, że wyszła w pośpiechu, nie jest wielkim wnioskiem.


„I co jeszcze?” — spytałem, żywo zainteresowany, jak zawsze, przenikliwym rozumowaniem mojego przyjaciela.


„Zauważyłem mimochodem, że napisała notatkę przed wyjściem z domu, ale po całkowitym ubraniu. Zauważyłeś, że jej prawa rękawiczka była rozdarta na palcu wskazującym, ale najwyraźniej nie zauważyłeś, że zarówno rękawiczka, jak i palec były poplamione fioletowym atramentem. Pisała w pośpiechu i zbyt głęboko zanurzyła pióro. Musiało to być dzisiejszego ranka, inaczej znak nie pozostałby wyraźny na palcu. To wszystko jest zabawne, choć raczej elementarne, ale muszę wrócić do interesów, Watson. Czy mógłbyś przeczytać mi reklamowany opis pana Hosmera Anioła?”


Podniosłem mały wydrukowany arkusz do światła. „Zaginiony”, powiedział, „rankiem czternastego, dżentelmen imieniem Hosmer Angel. Około pięć stóp i siedem cali wysokości; silnie zbudowana, ziemista cera, czarne włosy, trochę łysina w środku, krzaczaste, czarne bokobrody i wąsy; przyciemniane okulary, lekka niemoc. Kiedy ostatnio widziano, był ubrany w czarny surdut obszyty jedwabiem, czarną kamizelkę, złoty łańcuszek Albert i szare tweedowe spodnie Harrisa, z brązowymi getrami na elastycznych butach. Wiadomo, że był zatrudniony w biurze przy Leadenhall Street. Każdy, kto przynosi ”itd.


— To wystarczy — powiedział Holmes. — Jeśli chodzi o listy — kontynuował, zerkając na nie — to są one bardzo powszechne. Absolutnie nie ma w nich żadnej wskazówki dla pana Anioła, poza tym, że raz cytuje Balzaca. Jest jednak jeden niezwykły punkt, który bez wątpienia cię uderzy”.


„Są napisane na maszynie” — zauważyłem.


„Nie tylko to, ale podpis jest napisany na maszynie. Spójrz na zgrabny mały „Hosmer Angel” na dole. Widzisz, jest data, ale nie ma nadpisu, z wyjątkiem Leadenhall Street, która jest raczej niejasna. Kwestia podpisu jest bardzo sugestywna — w rzeczywistości możemy to nazwać rozstrzygającą”.


„Czego?”


„Mój drogi kolego, czy to możliwe, że nie widzisz, jak mocno wpływa to na sprawę?”


„Nie mogę powiedzieć, że tak, chyba że chciałby móc odmówić podpisu, gdyby wszczęto postępowanie w sprawie naruszenia obietnicy”.


„Nie, nie o to chodziło. Jednak napiszę dwa listy, które powinny rozstrzygnąć sprawę. Jeden jest do firmy w City, drugi do ojczyma młodej damy, pana Windibanka, i pyta go, czy mógłby się z nami spotkać jutro o szóstej wieczorem. Dobrze, że powinniśmy robić interesy z męskimi krewnymi. A teraz, doktorze, nie możemy nic zrobić, dopóki nie nadejdą odpowiedzi na te listy, więc możemy tymczasowo odłożyć nasz mały problem na półkę.


Miałem tak wiele powodów, by wierzyć w subtelne zdolności rozumowania mojego przyjaciela i niezwykłą energię w działaniu, że czułem, że musi on mieć solidne podstawy dla pewnej i łatwej postawy, z jaką traktował osobliwą tajemnicę, do której został wezwany. pojąć. Raz tylko znałam, że zawiódł, w przypadku króla Czech i fotografii Irene Adler; ale kiedy spojrzałem wstecz na dziwne sprawy związane ze Znakiem Czterech i niezwykłe okoliczności związane z Gabinetem w Szkarłatnym, poczułem, że będzie to rzeczywiście dziwna plątanina, której nie mógł rozwikłać.


Zostawiłem go wtedy, wciąż dysząc jego czarną glinianą fajką, z przekonaniem, że kiedy wrócę następnego wieczoru, stwierdzę, że trzymał w rękach wszystkie wskazówki, które prowadziłyby do tożsamości znikającego oblubieńca panny. Mary Sutherland.


W tamtym czasie moja uwaga była bardzo poważna i przez cały następny dzień byłem zajęty przy łóżku chorego. Dopiero po blisko godzinie szóstej, że znalazłem się wolny i mógł wiosną w dorożką i jechać do Baker Street, połowa obawia się, że może być za późno, aby pomóc w finał małego tajemnicy. Znalazłem jednak Sherlocka Holmesa samego, na wpół śpiącego, z jego długą, chudą sylwetką skuloną we wnękach fotela. Ogromny zestaw butelek i probówek, z ostrym, czystym zapachem kwasu solnego, powiedział mi, że spędził cały dzień przy pracy chemicznej, która była mu tak droga.


„Cóż, rozwiązałeś to?” Zapytałem wchodząc.


„Tak. To był wodorosiarczan barytu”.


„Nie, nie, tajemnica!” Płakałem.


„O to! Pomyślałem o soli, nad którą pracowałem. Nigdy nie było w tej sprawie żadnej tajemnicy, chociaż, jak powiedziałem wczoraj, niektóre szczegóły są interesujące. Jedyną wadą jest to, że obawiam się, że nie ma prawa, które mogłoby dotknąć łajdaka”.


— Kim więc był i jaki był jego cel opuszczenia panny Sutherland?


Prawie nie wyszło mi z ust pytania, a Holmes nie otworzył jeszcze ust, by odpowiedzieć, kiedy usłyszeliśmy ciężkie kroki w korytarzu i pukanie do drzwi.


— To ojczym dziewczyny, pan James Windibank — powiedział Holmes. „Napisał do mnie, że będzie tu o szóstej. Wejdź!”


Mężczyzna, który wszedł, był krzepkim mężczyzną średniej wielkości, około trzydziestu lat, gładko ogolonym i ziemistym, o łagodnym, insynuacyjnym sposobie bycia i parą cudownie ostrych i przenikliwych szarych oczu. Rzucił każdemu z nas pytające spojrzenie, położył swój błyszczący cylinder na kredensie i z lekkim ukłonem opadł na najbliższe krzesło.


— Dobry wieczór, panie James Windibank — powiedział Holmes. — Myślę, że ten napisany na maszynie list pochodzi od ciebie, w którym umówiłeś się ze mną na szóstą?


„Tak jest. Boję się, że trochę się spóźniłem, ale wiesz, nie jestem swoim własnym panem. Przykro mi, że panna Sutherland niepokoiła pana tą drobną sprawą, bo myślę, że o wiele lepiej nie prać tego rodzaju bielizny w miejscach publicznych. Przyjechała całkowicie wbrew moim życzeniom, ale jest bardzo pobudliwą, impulsywną dziewczyną, jak być może zauważyliście, i nie da się jej łatwo kontrolować, kiedy podejmuje jakąś decyzję. Oczywiście nie przeszkadzało mi to tak bardzo, ponieważ nie jesteś związany z oficjalną policją, ale nie jest przyjemnie, gdy takie rodzinne nieszczęście rozbrzmiewa za granicą. Poza tym to bezużyteczny wydatek, bo jak mógłbyś znaleźć tego Hosmer Angel?


— Wręcz przeciwnie — powiedział cicho Holmes; „Mam wszelkie powody, by wierzyć, że uda mi się odkryć pana Hosmera Anioła”.


Pan Windibank gwałtownie drgnął i upuścił rękawiczki. „Miło mi to słyszeć” — powiedział.


„To dziwne”, zauważył Holmes, „że maszyna do pisania jest tak samo indywidualna, jak pismo odręczne człowieka. O ile nie są całkiem nowe, nie ma dwóch z nich piszących dokładnie tak samo. Niektóre litery noszą się bardziej niż inne, a niektóre noszą tylko po jednej stronie. W tej swojej notatce, panie Windibank, zauważył Pan, że w każdym przypadku jest jakieś małe załamanie litery „e” i niewielka wada końcówki litery „r”. Jest czternaście innych cech, ale te są bardziej oczywiste”.


— Całą naszą korespondencję z tą maszyną prowadzimy w biurze i bez wątpienia jest trochę zużyta — odpowiedział nasz gość, zerkając przenikliwie na Holmesa swoimi jasnymi, małymi oczkami.


— A teraz pokażę panu naprawdę bardzo interesujące badanie, panie Windibank — kontynuował Holmes. „Myślę o napisaniu w tych dniach kolejnej małej monografii na temat maszyny do pisania i jej związku z przestępczością. Jest to temat, któremu poświęciłem trochę uwagi. Mam tutaj cztery listy, które rzekomo pochodzą od zaginionego mężczyzny. Wszystkie są napisane na maszynie. W każdym przypadku nie tylko „e” są niewyraźne, a „r” bezogonowe, ale jeśli zechcesz użyć mojego szkła powiększającego, zauważysz, że czternastu innych cech, o których wspomniałem, również tam jest”.


Pan Windibank zerwał się z krzesła i podniósł kapelusz. — Nie mogę tracić czasu na tego rodzaju fantastyczne rozmowy, panie Holmes — powiedział. „Jeśli zdołasz złapać mężczyznę, złap go i daj mi znać, kiedy to zrobisz”.


— Oczywiście — powiedział Holmes, przechodząc i przekręcając klucz w drzwiach. „W takim razie dam ci znać, że go złapałem!”


„Co! gdzie?” — krzyknął pan Windibank, blednąc na ustach i rozglądając się dookoła jak szczur w pułapce.


— Och, to się nie uda — naprawdę nie — powiedział uprzejmie Holmes. — Nie ma możliwości, żeby się z tego wydostać, panie Windibank. Jest zbyt przejrzysty i był to bardzo zły komplement, kiedy powiedziałeś, że nie mogę rozwiązać tak prostego pytania. Zgadza się! Usiądź i pozwól nam o tym porozmawiać”.


Nasz gość opadł na krzesło z upiorną twarzą i błyskiem wilgoci na czole. „To… to nie podlega działaniu” — wyjąkał.


„Bardzo się boję, że tak nie jest. Ale między nami, Windibank, była to tak okrutna, samolubna i bezduszna sztuczka, jak zawsze przede mną. A teraz pozwól mi po prostu prześledzić bieg wydarzeń, a zaprzeczysz mi, jeśli się pomylę”.


Mężczyzna siedział skulony na krześle, z głową opartą na piersi, jak osoba całkowicie zmiażdżona. Holmes postawił stopy na rogu kominka i odchylając się do tyłu z rękami w kieszeniach, zaczął mówić raczej do siebie, jak się wydawało, niż do nas.


„Mężczyzna poślubił kobietę znacznie starszą od siebie dla jej pieniędzy” — powiedział — „i cieszył się z używania pieniędzy córki, dopóki ona z nimi mieszkała. Dla ludzi na ich stanowisku była to znaczna suma, a jej utrata spowodowałaby poważną różnicę. Warto było go zachować. Córka miała dobre, uprzejme usposobienie, ale na swój sposób serdeczną i serdeczną, toteż było oczywiste, że z jej dobrymi osobistymi korzyściami i niewielkimi dochodami nie będzie mogła długo pozostać samotna. Teraz jej małżeństwo oznaczałoby oczywiście stratę setki rocznie, więc co robi jej ojczym, żeby temu zapobiec? Obrał oczywisty sposób, by trzymać ją w domu i zabraniać jej szukania towarzystwa ludzi w jej wieku. Wkrótce jednak stwierdził, że to nie wystarczy na zawsze. Stała się niespokojna, nalegała na swoje prawa i wreszcie ogłosiła swój pozytywny zamiar pójścia na pewien bal. Co wtedy robi jej sprytny ojczym? Wymyśla pomysł bardziej wiarygodny dla jego głowy niż dla serca. Z pobłażliwością i pomocą żony przebrał się, zakrył te bystre oczy przyciemnianymi okularami, twarz zamaskował wąsem i parą krzaczastych wąsów, zatopił ten czysty głos w insynuującym szept i podwójnie bezpieczny ze względu na dziewczynę. krótkowzroczność, pojawia się jako pan Hosmer Angel i odstrasza innych kochanków, kochając się sam”.


„Na początku to był tylko żart”, jęknął nasz gość. „Nigdy nie myśleliśmy, że dałaby się tak porwać”.


— Bardzo prawdopodobne, że nie. Jakkolwiek by to nie było, młoda dama dała się bardzo ponieść emocjom, a skoro już zdecydowała, że jej ojczym jest we Francji, podejrzenie o zdradę nie przyszło jej do głowy ani na chwilę. Pochlebiało jej uprzejmość dżentelmena, a efekt potęgował głośno wyrażany podziw matki. Wtedy Pan Anioł zaczął wołać, bo było oczywiste, że sprawa powinna zostać posunięta tak daleko, jak by się dało, gdyby miał powstać prawdziwy efekt. Były spotkania i zaręczyny, które w końcu zabezpieczyły uczucia dziewczyny przed zwróceniem się do kogokolwiek innego. Ale oszustwo nie mogło trwać wiecznie. Te udawane podróże do Francji były raczej uciążliwe. Najwyraźniej trzeba było zakończyć ten biznes w tak dramatyczny sposób, że pozostawiłoby to trwałe wrażenie w umyśle młodej damy i uniemożliwiło jej patrzenie na żadnego innego konkurenta przez jakiś czas. Stąd te śluby wierności wymagane na podstawie Testamentu, a więc także aluzje do możliwości, że coś się wydarzy w dniu ślubu. James Windibank życzył sobie, aby panna Sutherland była tak związana z Hosmer Angel i tak niepewna jego losu, że przynajmniej przez następne dziesięć lat nie słuchała innego mężczyzny. Doprowadził ją aż do drzwi kościoła, a potem, skoro nie mógł już iść, wygodnie zniknął dzięki starej sztuczce wsiadania jednymi drzwiami czterokołowca i wysiadania drugimi. Myślę, że to był ciąg wydarzeń, panie Windibank!” stąd też aluzje do możliwości, że coś się wydarzy w dniu ślubu. James Windibank życzył sobie, aby panna Sutherland była tak związana z Hosmer Angel i tak niepewna jego losu, że przynajmniej przez następne dziesięć lat nie słuchała innego mężczyzny. Doprowadził ją do drzwi kościoła, a potem, skoro nie mógł już iść, wygodnie zniknął dzięki starej sztuczce wsiadania jednymi drzwiami czterokołowca i wysiadania drugimi. Myślę, że to był ciąg wydarzeń, panie Windibank!” stąd też aluzje do możliwości, że coś się wydarzy w dniu ślubu. James Windibank życzył sobie, aby panna Sutherland była tak związana z Hosmer Angel i tak niepewna jego losu, że przynajmniej przez następne dziesięć lat nie słuchała innego mężczyzny. Doprowadził ją do drzwi kościoła, a potem, skoro nie mógł już iść, wygodnie zniknął dzięki starej sztuczce wsiadania jednymi drzwiami czterokołowca i wysiadania drugimi. Myślę, że to był ciąg wydarzeń, panie Windibank!” wygodnie zniknął dzięki starej sztuczce wchodzenia przez jedne drzwi czterokołowca i wysiadania drugimi. Myślę, że to był ciąg wydarzeń, panie Windibank!” wygodnie zniknął dzięki starej sztuczce wchodzenia przez jedne drzwi czterokołowca i wysiadania drugimi. Myślę, że to był ciąg wydarzeń, panie Windibank!”


Nasz gość odzyskał nieco pewności siebie, kiedy Holmes mówił, i wstał teraz z krzesła z zimnym uśmiechem na bladej twarzy.


— Może tak być, a może nie, panie Holmes — powiedział — ale jeśli jest pan tak ostry, powinien pan być wystarczająco bystry, żeby wiedzieć, że to pan teraz łamie prawo, a nie ja. Od samego początku nie uczyniłem nic, co mogłoby stanowić podstawę do podjęcia działań, ale tak długo, jak trzymasz te drzwi na klucz, narażasz się na napaść i nielegalne przymusowe”.


— Jak mówisz, prawo nie może cię dotykać — powiedział Holmes, otwierając i otwierając drzwi. — Jednak nigdy nie było człowieka, który bardziej zasługiwałby na karę. Jeśli młoda dama ma brata lub przyjaciela, powinien położyć ci bat na ramionach. Na Jowisza!” — ciągnął, rumieniąc się na widok gorzkiego uśmieszku na twarzy mężczyzny. — To nie jest część moich obowiązków wobec klienta, ale tutaj jest przydatny polowanie i myślę, że po prostu zafunduję sobie… Wziął dwa szybkie kroki do bata, ale zanim zdążył go uchwycić, rozległo się dzikie stukot kroków na schodach, trzasnęły ciężkie drzwi do holu, az okna mogliśmy zobaczyć pana Jamesa Windibanka biegnącego z maksymalną prędkością w dół drogi.


„Jest łotr z zimną krwią!” — powiedział ze śmiechem Holmes, ponownie opadając na krzesło. „Ten facet będzie wzrastał od przestępstwa do przestępstwa, dopóki nie zrobi czegoś bardzo złego i nie skończy na szubienicy. Sprawa pod pewnymi względami nie była całkowicie pozbawiona zainteresowania”.


„Nie mogę teraz w pełni zrozumieć wszystkich etapów twojego rozumowania” — zauważyłem.


— Cóż, oczywiście od samego początku było oczywiste, że ten pan Hosmer Angel musiał mieć jakiś mocny cel w swoim dziwnym postępowaniu, i było równie jasne, że jedyny człowiek, który naprawdę skorzystał na tym incydencie, o ile mogliśmy zobaczyć, był ojczymem. Wtedy sugestywny był fakt, że ci dwaj mężczyźni nigdy nie byli razem, ale jeden zawsze pojawiał się, gdy drugiego nie było. Tak samo jak przyciemniane okulary i zaciekawiony głos, który wskazywał na przebranie, podobnie jak krzaczaste wąsy. Wszystkie moje podejrzenia potwierdziła jego osobliwa czynność pisania na maszynie swojego podpisu, co oczywiście wskazywało, że jego pismo było jej tak znajome, że rozpoznałaby nawet najmniejszą jego próbkę. Widzisz wszystkie te pojedyncze fakty, razem z wieloma pomniejszymi, wszystkie skierowane w tym samym kierunku”.


„A jak je zweryfikowałeś?”


„Kiedy raz zauważyłem mojego mężczyznę, łatwo było uzyskać potwierdzenie. Znałem firmę, w której ten człowiek pracował. Po zrobieniu wydrukowanego opisu. Wyeliminowałem z niej wszystko, co mogło być skutkiem przebrania — wąsy, okulary, głos i wysłałem to do firmy z prośbą o poinformowanie mnie, czy odpowiada opisowi któregoś z ich podróżników. Zauważyłem już cechy charakterystyczne maszyny do pisania i napisałem do samego mężczyzny pod jego adresem służbowym, prosząc go, by tu przyjechał. Jak się spodziewałem, jego odpowiedź została napisana na maszynie i ujawniła te same trywialne, ale charakterystyczne wady. Ten sam post przyniósł mi list z Westhouse & Marbank z Fenchurch Street, w którym napisałam, że opis jest zgodny pod każdym względem z opisem ich pracownika, Jamesa Windibanka. Voilà tout!”


— A panna Sutherland?


— Jeśli jej powiem, nie uwierzy mi. Być może pamiętacie stare perskie powiedzenie: „Jest niebezpieczeństwo dla tego, kto zabierze młode tygrysa, i niebezpieczeństwo dla tego, kto porywa złudzenie kobiecie”. Hafiz ma tyle samo sensu, co u Horacego i tyle samo wiedzy o świecie.

IV. Tajemnica doliny Boscombe

Siedzieliśmy przy śniadaniu jeden rano, moja żona i ja, kiedy pokojówka przyniosła w telegramie. Był od Sherlocka Holmesa i przebiegał w ten sposób:


„Masz kilka dni do stracenia? Właśnie dostałem telegram z zachodniej Anglii w związku z tragedią w dolinie Boscombe. Będzie mi miło, jeśli pójdziesz ze mną. Powietrze i sceneria idealne. Opuść Paddington przed 11:15”.


„Co powiesz, kochanie?” — powiedziała moja żona, patrząc na mnie. „Pojedziesz?”


„Naprawdę nie wiem, co powiedzieć. Obecnie mam dość długą listę”.


— Och, Anstruther wykona za ciebie twoją pracę. Ostatnio wyglądałeś trochę blado. Myślę, że ta zmiana dobrze by ci zrobiła, a sprawy pana Sherlocka Holmesa zawsze bardzo cię interesują”.


„Byłbym niewdzięczny, gdybym nie był, widząc, co zyskałem dzięki jednej z nich” — odpowiedziałem. „Ale jeśli mam jechać, muszę się natychmiast spakować, bo mam tylko pół godziny”.


Moje doświadczenie życia obozowego w Afganistanie przynajmniej sprawiło, że stałem się szybkim i gotowym podróżnikiem. Miałem nieliczne i proste pragnienia, więc w czasie krótszym niż podany byłem w taksówce z walizką, odjeżdżając z grzechotką na stację Paddington. Sherlock Holmes przechadzał się po peronie, a jego wysoka, wychudzona postać była jeszcze bardziej mizerna i wyższa dzięki długiemu, szaremu płaszczowi podróżnemu i obcisłej czapce z materiału.


— Naprawdę bardzo miło, że przyjechałeś, Watson — powiedział. „To dla mnie ogromna różnica, mając przy sobie kogoś, na kim mogę całkowicie polegać. Pomoc lokalna jest zawsze bezwartościowa lub stronnicza. Jeśli zatrzymasz dwa narożne miejsca, dostanę bilety.”


Mieliśmy powóz tylko dla siebie, z wyjątkiem ogromnej stosu papierów, które przywiózł ze sobą Holmes. Szperał wśród nich i czytał, z przerwami na robienie notatek i medytację, aż minęliśmy Reading. Potem nagle zwinął je wszystkie w gigantyczną kulę i wrzucił na stojak.


„Czy słyszałeś coś o tej sprawie?” on zapytał.


„Nie słowo. Od kilku dni nie widziałem gazety”.


„Prasa londyńska nie ma zbyt pełnych relacji. Właśnie przejrzałem wszystkie ostatnie artykuły, aby opanować szczegóły. Z tego, co wiem, wydaje się, że jest to jeden z tych prostych przypadków, które są tak niezwykle trudne”.


„To brzmi trochę paradoksalnie”.


„Ale to głęboko prawda. Osobliwość jest prawie zawsze wskazówką. Im bardziej pozbawione cech charakterystycznych i pospolite jest przestępstwo, tym trudniej jest go sprowadzić do domu. W tym przypadku jednak ustalili bardzo poważną sprawę przeciwko synowi zamordowanego”.


— A więc to morderstwo?


— Cóż, przypuszcza się, że tak jest. Nie przyjmuję niczego za pewnik, dopóki nie będę miał okazji przyjrzeć się temu osobiście. Wyjaśnię ci stan rzeczy, o ile byłem w stanie to zrozumieć, w kilku słowach.


„Boscombe Valley to wiejska dzielnica niedaleko Ross, w Herefordshire. Największym właścicielem ziemskim w tej części jest pan John Turner, który dorobił się w Australii i kilka lat temu wrócił do starego kraju. Jedna z posiadanych przez niego farm, należąca do Hatherleya, została wynajęta panu Charlesowi McCarthy’emu, który również był byłym Australijczykiem. Mężczyźni znali się w koloniach, więc nie było nienaturalne, że osiedlając się, robili to jak najbliżej siebie. Turner był najwyraźniej bogatszym człowiekiem, więc McCarthy został jego dzierżawcą, ale nadal, jak się wydaje, pozostał na warunkach doskonałej równości, ponieważ często przebywali razem. McCarthy miał jednego syna, osiemnastoletniego chłopca, a Turner miał jedyną córkę w tym samym wieku, ale żaden z nich nie miał przy życiu żon. Wydaje się, że unikali towarzystwa sąsiednich rodzin angielskich i wiedli życie na emeryturze, chociaż obaj McCarthy lubili sport i często widywano ich na zebraniach wyścigowych w sąsiedztwie. McCarthy miał dwóch służących — mężczyznę i dziewczynę. Turner miał pokaźne gospodarstwo domowe, co najmniej pół tuzina. To tyle, ile udało mi się zebrać na temat rodzin. A teraz fakty.


„Trzeciego czerwca, czyli w zeszły poniedziałek, McCarthy opuścił swój dom w Hatherley około trzeciej po południu i zszedł do Boscombe Pool, które jest małym jeziorem utworzonym przez wypływanie ze strumienia biegnącego w dół doliny Boscombe. Był rano ze swoim służącym w Ross i powiedział mężczyźnie, że musi się spieszyć, ponieważ ma ważne spotkanie, które ma dotrzymać o trzeciej. Z tego spotkania nigdy nie wrócił żywy.


„Od Hatherley Farmhouse do Boscombe Pool jest ćwierć mili i dwie osoby widziały go, gdy przechodził nad tym terenem. Jedna była starą kobietą, której nazwisko nie zostało wymienione, a drugą William Crowder, opiekun gry zatrudniony przez pana Turnera. Obaj świadkowie zeznają, że pan McCarthy szedł sam. Bramkarz dodaje, że w ciągu kilku minut od zobaczenia podania pana McCarthy’ego, zobaczył swojego syna, pana Jamesa McCarthy’ego, idącego tą samą drogą z bronią pod pachą. Zgodnie z jego przekonaniem, ojciec był wtedy w zasięgu wzroku, a syn podążał za nim. Nie myślał więcej o tej sprawie, dopóki wieczorem nie usłyszał o tragedii, która się wydarzyła.


„Dwaj McCarthy byli widziani po tym, jak William Crowder, bramkarz, stracił ich z oczu. Basen Boscombe jest gęsto zalesiony, okrągły, a jego brzegi otaczają tylko trawniki i trzciny. Czternastoletnia Patience Moran, córka gospodarza posiadłości Boscombe Valley, zbierała kwiaty w jednym z lasów. Twierdzi, że gdy tam była, zobaczyła na skraju lasu iw pobliżu jeziora pana McCarthy’ego i jego syna, i że wydawało się, że toczyli gwałtowną kłótnię. Słyszała, jak pan McCarthy, starszy, mówi do swojego syna bardzo mocnym językiem, i widziała, jak ten podnosi rękę, jakby chciał uderzyć ojca. Była tak przerażona ich przemocą, że uciekła i powiedziała swojej matce, kiedy wróciła do domu, że zostawiła dwóch McCarthy kłócących się w pobliżu basenu Boscombe. i że bała się, że będą walczyć. Ledwo wypowiedziała te słowa, kiedy młody pan McCarthy podbiegł do domku, aby powiedzieć, że znalazł martwego ojca w lesie, i poprosić o pomoc dozorcę. Był bardzo podekscytowany, bez pistoletu ani kapelusza, a jego prawa ręka i rękaw były poplamione świeżą krwią. Idąc za nim, znaleźli zwłoki rozciągnięte na trawie obok sadzawki. Głowa została pobita kilkoma uderzeniami jakiejś ciężkiej i tępej broni. Rany były takie, jakie mogły zostać zadane przez kolbę pistoletu jego syna, którą znaleziono na trawie w odległości kilku kroków od ciała. W tych okolicznościach młody człowiek został natychmiast aresztowany, a wyrok „” umyślnego morderstwa „” został zwrócony na rozprawie we wtorek, został w środę postawiony przed sędziami w Ross, którzy przekazali sprawę do następnych przysięgłych. To są główne fakty w tej sprawie, kiedy zostały ujawnione przed koronerem i sądem policyjnym”.


„Trudno mi było wyobrazić sobie bardziej potępiający przypadek” — zauważyłem. „Jeśli kiedykolwiek poszlaki wskazywały na przestępcę, robi to tutaj”.


— Poszlaki to bardzo trudna sprawa — odpowiedział zamyślony Holmes. „Może się wydawać, że wskazuje to bardzo prosto na jedną rzecz, ale jeśli zmienisz nieco swój własny punkt widzenia, może się okazać, że będzie wskazywał w równie bezkompromisowy sposób na coś zupełnie innego. Trzeba jednak przyznać, że sprawa wygląda niezwykle poważnie wobec młodego człowieka i jest bardzo możliwe, że rzeczywiście jest on winowajcą. Jest jednak kilka osób w sąsiedztwie, a wśród nich panna Turner, córka sąsiedniego właściciela ziemskiego, która wierzy w jego niewinność i która zatrzymała Lestrade’a, którego możesz pamiętać w związku z Study in Scarlet, do wypracowania sprawa w jego interesie. Lestrade, raczej zdziwiony, skierował sprawę do mnie,


„Obawiam się”, powiedziałem, „że fakty są tak oczywiste, że ta sprawa nie przyniesie ci wiele uznania”.


„Nie ma nic bardziej zwodniczego niż oczywisty fakt” — odpowiedział ze śmiechem. — Poza tym możemy natknąć się na inne oczywiste fakty, które w żadnym wypadku nie były oczywiste dla pana Lestrade’a. Znasz mnie zbyt dobrze, by pomyśleć, że się przechwalam, kiedy mówię, że potwierdzę lub zniszczę jego teorię środkami, których on nie jest w stanie zastosować, a nawet zrozumieć. Biorąc pod uwagę pierwszy przykład, bardzo wyraźnie dostrzegam, że w pańskiej sypialni okno jest po prawej stronie, a jednak wątpię, czy pan Lestrade zauważyłby nawet tak oczywistą rzecz.


„Jak na Ziemi-”


Przeczytałeś bezpłatny fragment.
Kup książkę, aby przeczytać do końca.
E-book
za 2.73
drukowana A5
za 48.44